Skip to content
Home » Amazon-magazijnrobots komen steeds dichter bij het vervangen van mensenhanden

Amazon-magazijnrobots komen steeds dichter bij het vervangen van mensenhanden

    Amazon-magazijnrobots komen steeds dichter bij het vervangen van mensenhanden

    In 2019 voorspelde Amazon-oprichter Jeff Bezos dat robotsystemen binnen tien jaar geavanceerd genoeg zullen zijn om items te grijpen met de behendigheid van een menselijke hand. Drie jaar later lijkt Amazon vooruitgang te boeken in de richting van dat doel.

    Een recente video die op de wetenschappelijke blog van het bedrijf is gepubliceerd, bevat een nieuw “knijpgrijpend” robotsysteem dat op een dag veel van het werk zou kunnen doen dat mensen in Amazon-magazijnen tegenwoordig doen. Of, mogelijk, werknemers helpen hun werk gemakkelijker te doen.

    Het onderwerp magazijnautomatisering is relevanter dan ooit in de detailhandel en e-commerce, vooral voor Amazon, de grootste online retailer en de op één na grootste werkgever in de particuliere sector in de VS. Recode meldde in juni dat onderzoek binnen Amazon voorspelde dat het bedrijf tegen 2024 geen werknemers meer zou hebben om in de VS in te huren als het geen reeks ingrijpende veranderingen zou doorvoeren, waaronder toenemende automatisering in zijn magazijnen.

    Tegelijkertijd wordt het bedrijf geconfronteerd met het vooruitzicht dat Amerikaanse arbeiders gaan stemmen voor vakbonden na de overwinning van de Amazon Labour Union op het historische Staten Island, en opnieuw aanstaande vakbondsverkiezingen in oktober in Upstate New York. Arbeidsactivisten speculeren al lang dat Amazon de automatiseringsinspanningen zou kunnen opvoeren als reactie op vakbondsactiviteiten.

    In een verklaring van een woordvoerder van Amazon, zei de directeur van Robotics AI, Siddhartha Srinivasa, het volgende: [W]e hebben een ongelooflijke kans om de wetenschap van robotmanipulatie vooruit te helpen op manieren die onze medewerkers en onze klanten zinvol ten goede komen. Onze investeringen in robotica en technologie helpen om banen in onze faciliteiten beter, gemakkelijker en veiliger te maken en creëren nieuwe carrièremogelijkheden voor onze mensen.”

    De robotarm in kwestie ziet er niet zo futuristisch uit als je je misschien zou voorstellen. De proof-of-concept-machine gebruikt een kant-en-klare metalen knijper in plaats van een nieuw grijpapparaat. Maar het kan een nieuw item oppakken en het elke drie seconden op een metalen glijbaan deponeren. Met de snelheid waarmee het in de video gaat, zegt Amazon dat de robot meer dan 1.000 items per uur aankan, wat betekent dat hij items meerdere keren sneller kan pakken en opbergen dan een menselijke werknemer zou kunnen. Van een doos met kleurpotloden tot een container met wat lijkt op knoflookpoeder tot een gardebezem, elk item wordt vastgepakt en verplaatst zonder menselijke richting. De robot maakt gebruik van meerdere camera’s om hem te helpen het assortiment items ervoor te “zien”, evenals machine learning om hem te helpen beslissen wat de beste manier is om een ​​bepaald item op te pakken, en algoritmen voor bewegingsplanning om de robot te helpen bij het navigeren door de robot. drukke scène zonder de goederen te stoten of te beschadigen. Uit voorlopige tests bleek ook dat de robot bepaalde producten veel minder snel beschadigt dan andere manipulatierobots die Amazon heeft getest.

    De video en het robotsysteem erin zijn eind vorig jaar gemaakt in een gecontroleerde laboratoriumtest door Amazon-technologen. Dit robotprototype kan alleen items verplaatsen die minder dan twee pond wegen. Bij het testen werd de robot gevraagd om honderden verschillende items in deze gewichtsgroep te hanteren en greep en verplaatste hij met succes ongeveer 95 procent ervan, aldus Amazon-woordvoerder Xavier Van Chau. Op grotere schaal zou de gewichtsbeperking van twee pond de robot nog steeds in staat stellen een selectie items te pakken die ongeveer de helft van het totale productassortiment van Amazon uitmaken. Maar het bedrijf werkt aan grijpoplossingen die elk type item kunnen verwerken dat in een Amazon-doos zou kunnen passen, misschien door een knijperhulpstuk te combineren met een populaire zuigmethode, en het systeem te laten trainen om te weten welke “hand ” moet worden gebruikt voor welk item.

    Hoe lang het duurt voordat Amazon een enkele robot heeft gemaakt die de overgrote meerderheid van de producten aankan, staat ter discussie, maar het is een kwestie van ‘wanneer’, niet ‘of’. En wanneer het “wanneer” “nu” wordt, hebben we een antwoord op een van de grote onbekenden van dit tijdperk van automatisering: zal een nieuwe generatie magazijnrobots die goederen bijna net zo goed kunnen grijpen als mensenhanden het werk beter of gemakkelijker voor de mensen die dit werk doen? Of zal de technologische evolutie de behoefte aan deze werknemers en hun banen wegnemen?

    Een woordvoerder van Amazon zei dat het bedrijf op het laatste gokt, op basis van de manier waarop het tot nu toe andere soorten robots in zijn magazijnen heeft gebruikt. In juni kondigde Amazon een prototype aan van een robotsysteem genaamd Cardinal dat reeds verpakte bestellingen optilt en sorteert en, zo beweert het bedrijf, “het risico op letsel bij werknemers vermindert door taken uit te voeren waarbij grote of zware pakketten of gecompliceerde verpakking moeten worden opgetild en gedraaid. in een besloten ruimte.” Het bedrijf zegt dat het verwacht het systeem in 2023 in een niet-gespecificeerd aantal fulfilmentcentra te introduceren. En vorig jaar onthulde het bedrijf een andere robotarm die het Robin noemt, die een vergelijkbare taak uitvoert met lichtere pakketten. Van Chau, de woordvoerder van het bedrijf, weigerde details te geven over de inzet van de Cardinal- of Robin-robots.

    Amazon’s geschiedenis in robotica gaat terug tot het moment waarop het een bedrijf genaamd Kiva kocht voor $ 775 miljoen. In het decennium daarna heeft het meer dan 500.000 roaming-magazijnrobots uitgerold. In dezelfde periode zegt het bedrijf dat het meer dan een miljoen werknemers heeft aangenomen en wijst op dit feit om te proberen het idee te verdrijven dat magazijnverbeteringen leiden tot het elimineren van werknemers.

    “Vanaf de begindagen van de Kiva-acquisitie was onze visie nooit gebonden aan een binaire beslissing van mensen of technologie”, zei het bedrijf in een recente blogpost. “In plaats daarvan ging het om mensen ander technologie die veilig en harmonieus samenwerkt om te leveren voor onze klanten. Die visie blijft vandaag.”

    De Kiva-robots hebben sommige magazijntaken bij Amazon gemakkelijker gemaakt. Voor die werknemers in de rol van picker of stower, vervoeren robots nu planken naar hen op een stationaire werkplek, waar ze 10 uur per dag staan ​​met vulling onder hun voeten. In de pre-Kiva-dagen van Amazon liepen deze arbeiders 10 tot 20 mijl per dag, koopwaar plukkend van, of goederen toevoegend aan, gangpad na gangpad van voorraadschappen.

    Kiva-robots brachten ook nadelen met zich mee. Voordat de robots arriveerden, had een picker misschien als doel 100 items per uur te verwerken; Amazon verdrievoudigde die verwachtingen toen de robots, niet de arbeiders, reisden. En met de toevoeging van robots nam het aantal letsels toe omdat arbeiders gedwongen werden sneller te bewegen om de hogere quota bij te houden.

    De taken die worden uitgevoerd door Amazon-testrobots, zoals de “knijpgrijpende” robot in de nieuwe video, hebben mogelijk meer directe overlap met bestaande werknemerstaken. De robot haalt, net als een Amazon-plukker of -stower, een stuk koopwaar van de ene locatie en verplaatst het naar een andere, zo snel mogelijk zonder het te beschadigen. Dat gezegd hebbende, terwijl het robotprototype items plukt met een snelheid van meer dan 1.000 per uur – ongeveer driemaal het typische aantal menselijke plukkers in Amazon-magazijnen – is het geen appels-tot-appels vergelijking. Amazon-plukkers in magazijnen met robots moeten elk item uit een rommelige stellingkast trekken en moeten soms een opstapje gebruiken om goederen bovenaan te bereiken. Op dezelfde manier moeten Amazon-stows elk stuk koopwaar in een open ruimte op de mobiele plank passen, in plaats van de robot die het gewoon van de ene open ruimte naar de andere verplaatst. Van Chau, de woordvoerder van Amazon, zei dat het prototype in de video niet is getest of ontworpen om items uit de schappen te halen, zoals werknemers dat doen in de huidige robotmagazijnen van het bedrijf.

    Toch letten robotica-experts op. Martin Ford, de auteur van meerdere boeken over robotica, waaronder: Regel van de robots, zei dat hoewel het onduidelijk is hoe het meest recente robotprototype van Amazon zou presteren in een grootvolumemagazijn, het nog steeds “opmerkelijke vooruitgang” lijkt te laten zien. Met ontwikkelingen zoals die van Amazon, evenals die van vele goed gefinancierde startups die robotsystemen bouwen om te proberen op te lossen voor de uitdaging van het grijpen met de behendigheid van mensen, “is het onvermijdelijk dat het probleem zal worden opgelost – misschien eerder dan velen van ons verwachten, Ford vertelde Recode.

    “En als dat eenmaal gebeurt,” voegde Ford eraan toe, “is er weinig twijfel dat Amazon-magazijnen, evenals vele andere omgevingen, een stuk minder arbeidsintensief zullen worden.”

    Amazon beweert dat robots en mensen zullen blijven samenwerken in zijn magazijnen. Maar robotica-experts zeggen dat het bedrijf op een dag een reële optie kan hebben om afhankelijk te zijn van robots om veel van het werk te doen waarvoor het momenteel afhankelijk is van menselijke werknemers.