Skip to content
Home » Balans vinden binnen het ruimte-ecosysteem: Q&A met JPL-directeur Laurie Leshin

Balans vinden binnen het ruimte-ecosysteem: Q&A met JPL-directeur Laurie Leshin

    Balans vinden binnen het ruimte-ecosysteem: Q&A met JPL-directeur Laurie Leshin

    In mei nam een ​​nieuwe directeur de leiding over van het Jet Propulsion Laboratory in Pasadena, Californië. Het legendarische lab is de thuisbasis van vele mijlpaal-makende ruimtevaartuigen die ons zonnestelsel hebben doorzocht, maar niet zonder enkele misstappen onderweg.

    Laurie Leshin, directeur van het Jet Propulsion Laboratory. Krediet: JPL

    Laurie Leshin is de eerste vrouw die als JPL-directeur fungeert, een rol die onder meer ook dienst doet als vice-president bij het California Institute of Technology, dat JPL beheert voor NASA.

    Leshin is een bekende geochemicus en ruimtewetenschapper, een actieve mede-onderzoeker van twee instrumenten op NASA’s Mars Curiosity-rover. Ze brengt JPL-vaardigheden mee die zijn aangescherpt in de academische wereld en de overheid, inclusief senior NASA-functies.

    Nauwelijks nadat hij een voet tussen de deur had gezet, kreeg Leshin te maken met een grote vertraging bij de lancering van het ruimtevaartuig als gevolg van een softwarefout met een spraakmakende asteroïde-missie.

    Ze wordt ook getroffen door verbijsterende problemen in de toeleveringsketen die het vermogen van JPL om projectkosten beter in te schatten, kunnen aantasten. Kostenoverschrijdingen in JPL-programma’s hebben het laboratorium in het verleden achtervolgd en ze is van plan serieus beter om te gaan met belastinggeld.

    Gooi in de managementdilemmamix voor Leshin is de behoefte van JPL om een ​​terugkeer naar het laboratorium te beoordelen in tegenstelling tot werken op afstand door werknemers als gevolg van de COVID-19-pandemie. Het is moeilijk om vanuit huis ruimtevaartuigen te bouwen, uit te rusten en te testen.

    Als hoofd van een federaal gefinancierd onderzoeks- en ontwikkelingscentrum (FFRDC) onderhoudt Leshin een speciale relatie met NASA. Het ruimteagentschap eist van JPL dat het in het algemeen belang opereert, met objectiviteit en onafhankelijkheid, vrij is van organisatorische belangenconflicten en dat het zijn zaken volledig openbaar maakt aan NASA.

    Nu de stuurvrouw bij JPL, ziet Leshin kansen om JPL’s leiderschap in robotische ruimteverkenning en andere gebieden te benutten. Ze pleit ervoor om het lab verder te laten gaan dan traditionele medewerkers, partners en collega’s om het huidige niet-traditionele ecosysteem van ruimtespelers en -aanbieders te omarmen.

    Leshin sprak met Ruimtenieuws over wat ze zich de komende jaren voorstelt terwijl ze de mogelijkheden van het gerespecteerde laboratorium uitzoekt en verfijnt.

    Is ‘eerste vrouwelijke directeur van JPL’ een bijnaam die vermoeiend of belangrijk voor je is?

    Het is belangrijk voor mij en ik neem de kans die het biedt serieus. Dat gezegd hebbende, ik ben niet alleen de regisseur voor vrouwen; Ik ben de regisseur voor iedereen. Zodra je deze posities hebt bereikt, moet je ze gebruiken om deuren voor mensen in te trappen, de weg te verlichten en het systeem opnieuw te bedraden zodat er meer kunnen volgen.

    Welke nieuwe richtingen wil je JPL inslaan als je in het grotere geheel zegt over nieuwe bedrading te beschikken?

    JPL heeft een ongelooflijk legendarische geschiedenis met buitengewone prestaties. Dat wil je niet doorbreken. Je wilt het blijven laten groeien. We vertrekken vanuit een zeer sterke basis, maar we starten op een moment waarop er veel nieuwe kansen zijn.

    Mijn grootste observatie is dat het ruimte-ecosysteem de afgelopen tien jaar zoveel is veranderd. Hoe blijven we JPL positioneren, gegeven dat nieuwe ecosysteem? Hoe werken we vaker en anders samen? Hoe vliegen we vaker, niet alleen als er enorme vlaggenschipmissies zijn, wat onze goede plek is? Hoe profiteren we van nieuwe mogelijkheden, vooral rond lancering, nieuwe materialen en 3D-printen, om technologieën vaker in de ruimte te lanceren en vaker te verkennen?

    Definieer wat u ziet als dat ‘ruimte-ecosysteem’.

    Het traditionele ruimte-ecosysteem zijn de traditionele spelers in de ruimtevaart. Dan is er de wetenschappelijke gemeenschap zelf die veel diversifieert. Meer universiteiten spelen in het ruimtespel dan ooit. Aan de kant van de industrie hebben we veel meer mensen die denken over ruimte als een plek om zaken te doen. Het gaat er dus echt om verder te gaan dan onze traditionele medewerkers, partners en collega’s.

    Ik heb wat berichten gezien dat je de stijgende missiekosten op je neemt. Hoe gaat dat?

    U moet ons beheer van belastinggelden serieus nemen. We moeten het beter doen aan de voorkant, zodat we de kosten effectief kunnen inschatten. We moeten onze eetlust beter aanpassen aan de beschikbare middelen. Leiderschap gaat vaak over balans. U moet erachter komen hoe u de noodzaak om kostenbewust en kostenbeperkt te zijn kunt respecteren terwijl u probeert de grenzen van technologie en kennis te verleggen.

    Een deel van ons werk is om op de grens te zijn. We doen dingen die uniek zijn. De kosten zijn soms moeilijk te voorspellen. Ik ben vastbesloten om die evenwichtsoefening meer openlijk te omarmen.

    Kostenoverschrijdingen stippelen de geschiedenis van het lab uit, inclusief de Perseverance and Curiosity Mars-rovers. Zie je een rode draad tussen die duurder dan gedacht missies?

    Als er een eenvoudig antwoord was, zou het zijn veranderd. Ik denk niet dat het gemakkelijk is, en ik zou het ook niet als zodanig willen afschilderen.

    Op dit moment staren we naar veel uitdagingen in de supply chain. Zelfs als we bij JPL zelf een ruimtevaartuig bouwen, worden de meeste onderdelen elders gebouwd. Wij contracteren voor de meeste stukken. We zien meer no-biedingen van aannemerspartners dan ooit tevoren. We zien dat biedingen hoger komen en dat de levertijden veel langer zijn. Dat heeft echt impact, zeker als je kostenmodellen gebaseerd zijn op historische data.

    Wat zijn de implicaties?

    Uitdagingen in de supply chain zorgen ervoor dat je dingen eerder wilt kopen. Dit betekent dat u zich in een eerder deel van de ontwerp-levenscyclus bevindt en misschien niet zo slim bent over wat u moet kopen, dus u wilt waarschijnlijk uw weddenschappen een beetje afdekken. Er is veel complexiteit in hoe dat het systeem aandrijft en aansluit bij ons vermogen om kosten te voorspellen op basis van historische modellen.

    De torenhoge kern van NASA’s Europa Clipper-ruimtevaartuig wordt getoond in de legendarische Spacecraft Assembly Facility in het Jet Propulsion Laboratory van het bureau in Zuid-Californië. Krediet: NASA/JPL-CALTECH

    Wat dat betreft moet ik nog een prijskaartje zien voor het JPL Mars Sample Return-project. Is er een bottom-line kosten nummer?

    NASA gaat een kostenverbintenis aan bij Key Decision Point C, dat over ongeveer een jaar zal zijn. Het programma bevindt zich nog in Fase A en staat op het punt om Fase B in te gaan. Dit is het jaar waarin we serieus aan de slag gaan met het schatten van de kosten.

    Dus er is nog geen dollarnummer voor Mars Sample Return om geselecteerde monsters terug naar de aarde te brengen in de jaren 2030?

    Nog niet. Het zou voorbarig zijn, maar het zal zeker een “b” hebben [for billion] voor dat kostennummer. We proberen ervoor te zorgen dat wanneer we een verbintenis aangaan, dat het een sterke is. We hebben allemaal missies meegemaakt waar dat niet het geval was. We pushen hard voor de lancering in 2028; om dat te doen, moeten we de kosten begrijpen.

    Afgezien van de kosten, is er enige publieke bezorgdheid dat Mars-monsters die naar de aarde worden teruggebracht, de biosfeer van onze planeet kunnen bedreigen. Wat is jouw visie?

    Ik denk dat het enige dat we moeten doen, is zo transparant mogelijk te zijn, zodat mensen onze toewijding om mensen veilig te houden kunnen begrijpen. Maar dus begrijpen ze dat de wetenschap ons vertelt dat het hoogst, hoogst onwaarschijnlijk is dat er nog iets van leven zou zijn – iets dat momenteel leeft – in de monsters, aangezien de omgeving aan het oppervlak van Mars extreem hard is.

    Wetenschappers vrezen dat de kosten van Mars Sample Return andere projecten, zoals de voorgestelde missie naar Uranus, zullen vertragen.

    We begrijpen dat wanneer we een kostenverplichting overschrijden, dit gevolgen heeft voor downstream-missies. Buitenplaneetmissies zijn ingewikkeld om te plannen. We zijn verheugd om in de Uranus-orbiter en sonde te duiken. Het is een ongekende situatie om nu twee grote missies, de Europa Clipper en de Mars Sample Return, tegelijkertijd te bouwen. Zodra Clipper ongeveer twee jaar later wordt gelanceerd, denk ik dat er absoluut een mogelijkheid zal zijn om Uranus op te voeren. Ook helpt het vasthouden aan de lanceringsdatum van 2028 voor Mars Sample Return om die wig te openen voor de Uranus-orbiter en sonde.

    JPL’s asteroïde-gebonden Psyche-missie zal dit jaar niet starten vanwege softwareproblemen. Wat is de kern van het besluit tot uitstel?

    NASA’s Psyche-ruimtevaartuig, dat in augustus 2022 wordt gelanceerd, zal vier Hall-stuwraketten gebruiken om zichzelf voort te stuwen naar de metaalrijke asteroïde Psyche, met behulp van elektrische zonne-energie. Twee stuwraketten zijn zichtbaar onder rode ronde beschermkappen, nadat ze in het ruimtevaartuig zijn geïntegreerd. Krediet: NASA/JPL-CALTECH

    Het is een misser van onze kant. Binnen een paar weken nadat ik mijn JPL-positie had aangenomen, was het duidelijk dat we de lanceringsdatum niet zouden halen. We hebben het NASA-hoofdkwartier onmiddellijk verteld en ze hebben het snel vrijgegeven aan het publiek. Ik denk dat dat precies het juiste was om te doen. We waren uiterst transparant toen we ons in de kwestie verdiepten.

    We staan ​​op het punt om binnen de komende maanden te horen van de onafhankelijke beoordelingscommissie. Om hun bevindingen niet te veronderstellen, denk ik dat ze zullen zeggen dat het een beetje COVID was in termen van het team dat op en neer communicatief was zoals nodig was. We waren ons niet bewust van de diepte van de uitdaging totdat het te laat was om het te repareren en de lanceringsdatum te halen. Dus dat is een probleem… een probleem dat we willen oplossen.

    Ik denk dat het bestuur ook zal zeggen dat er geen fundamentele technische reden is waarom het ruimtevaartuig niet kan vliegen in 2023, aangezien er lanceringsmogelijkheden zijn.

    JPL’s MarCo-technologiedemomissies van 2018 verlegden de grenzen van het gebruik van cubesats voor diepe verkenning van troost. Is dat een gebied dat JPL verder gaat ontwikkelen?

    Ik denk dat er een enorme kans is voor kleinere ruimtevaartuigen, vooral in het binnenste zonnestelsel. Maar over het algemeen denk ik niet dat JPL zich bezig zou moeten houden met het bouwen van een hoop kubussen. Er zijn providers die met ons kunnen samenwerken aan die dingen. Maar ik denk wel dat we de wetenschappelijke gemeenschap in staat moeten stellen om wetenschappelijke doelen na te streven.

    Ik denk dat het heel interessant is, in dit geval misschien geen Cubesats, maar mogelijk zou het kunnen zijn dat er grotere Cubesats komen, om anders te gaan denken over het buitenste zonnestelsel. De volgende grote grens is een meer duurzame verkenning van het buitenste zonnestelsel. zeer bevorderlijk voor de wetenschap is het uitzoeken van bepaalde technologieën en mogelijkheden om daar vaker te gaan vliegen met kleinere dingen. Het is nog niet goed geformuleerd van mijn kant, dat geef ik toe, maar dit is het soort ding dat JPL zou moeten doen. Hoe komen we erachter hoe we het paradigma – meer duurzame verkenning – in het buitenste zonnestelsel kunnen veranderen?

    Zijn er nog andere aandachtspunten voor u als u naar de portefeuille van JPL kijkt?

    Er zijn spannende tientallige onderzoeken in aardwetenschappen, astrofysica en in planetaire, enorme kansen binnen NASA en voor JPL. Er is werk aan de Carbon Mapper, een volledig filantropisch gefinancierde missie om naar methaanpluimen te kijken en te begrijpen wie opzettelijk overmatig vervuilt met methaan. We zullen een ultramoderne beeldspectrometer leveren. Dan is er het ruimtevaartuig Surface Water and Ocean Topography, de SWOT-missie. Het zal ons voor het eerst helpen het oppervlaktewater van de aarde te begrijpen en volledig te inventariseren; niet alleen de oceanen, maar al het zoete water. Verbazingwekkend genoeg zijn onze gegevens daarover niet volledig.

    JPL werd, net als de rest van de wereld, getroffen door de COVID-pandemie. Waar sta je nu in het omgaan met de pandemie en vooruitgaan?

    De JPL-campus bruist. Mensen zijn terug, en we zijn terug sinds mei. We kwamen er snel achter hoe we mensen terug konden brengen die ruimtevaartuigen bouwen, aangezien dat niet vanuit huis kan. Maar over het algemeen waren we lange tijd behoorlijk hybride. Nu we open zijn, hebben we met onze medewerkers tijdelijke hybride werkafspraken gemaakt. We leren gaandeweg. Het voelt als een groot wetenschappelijk experiment dat we proberen te begrijpen. In november gaan we een grote check-in doen in het hele lab en kijken of we aanpassingen moeten doen. Ja, het lab bruist hier, maar met veel minder parkeerproblemen.

    Dit artikel verscheen oorspronkelijk in het SpaceNews-magazine van oktober 2022.