Skip to content
Home » Best Teaching Award sluit carrière af voor het opleiden van de natuurkundigen van morgen

Best Teaching Award sluit carrière af voor het opleiden van de natuurkundigen van morgen

    Throughout his career, the physicist has advocated the importance of he called

    EPFL-professor natuurkunde Jean-Philippe Ansermet heeft de Credit Suisse Award voor beste onderwijs in 2022 gewonnen – een bekroning die vlak voordat hij met pensioen gaat, komt. Dertig jaar lang gaf hij met passie en een onwankelbaar enthousiasme les.

    Op 3 juni 2022 om 9.15 uur begon Jean-Philippe Ansermet met het geven van zijn laatste les thermodynamica aan EPFL. Die les omvatte thermodynamische experimenten (samen met een herinnering aan waarom ze zo nuttig zijn om te leren), evenals applaus, toespraken, eerbetoonfoto’s en emotioneel afscheid. De natuurkundehoogleraar verliet de CE4-collegezaal als een rockster. “Ik had niet verwacht dat ik zoveel mensen zou zien”, zegt hij. “Zelfs een aantal van mijn oud-studenten hebben de reis gemaakt. Het was een ontroerend, oprecht afscheid.”

    Ansermet was een bekende figuur geworden op de school, deels vanwege zijn openingszin in de MOOC over mechanica die hij in 2013 opnam: “Hallo en welkom bij Physics 1.0 at EPFL.” Deze regel, die hij uiteindelijk zo’n zestig keer zegt in de modules van de cursus, is een slogan geworden onder studenten. “Ik hoef het alleen maar te zeggen en de studenten barsten in lachen uit”, merkt hij met een glimlach op. “De MOOC is erg populair geworden op YouTube. Ik kom vaak mensen tegen op de campus die me herkennen, ook al hebben ze nog nooit in mijn klas gezeten.”

    “Traumatische experimenten”

    Maar Ansermet staat vooral bekend om de centrale rol die hij speelde in de natuurkundeafdeling van EPFL. Hij gaf daar 30 jaar les en leidde er 12. En hij verloor nooit zijn onverzadigbare nieuwsgierigheid naar alles wat met natuurkunde te maken had. Dit komt tot uiting in de manier waarop hij een recente reis beschrijft om zijn zoon in Californië te bezoeken, ook een natuurkundeleraar, en de uren die hij besteedde aan het ontwerpen van mechanische experimenten in zijn woonkamer.

    Door iets met je eigen twee handen te doen, kun je het onderliggende concept beter begrijpen.

    Ansermet koesterde zijn passie voor lesgeven gedurende zijn hele carrière. Hij werkte zijn lessen regelmatig bij op basis van feedback van studenten, probeerde nieuwe benaderingen uit en leerde het belang van wat hij ‘traumatische experimenten’ noemde – gedenkwaardige natuurkunde-experimenten die het begrip van de studenten van een bepaald onderwerp versterken. “Iets doen met je eigen twee handen helpt je om het onderliggende concept beter te begrijpen.” Hij oefende dat credo zowel thuis – hij zou elektrische motoren en een soldeerbout mee te nemen op vakantie om met zijn kinderen te spelen – als bij EPFL, waar hij de sleutel was bij het opbouwen van de schoolcollectie van 800 natuurkundige experimenten. Een van die experimenten, met een roterende slinger, werd onder studenten bekend als de Ansermet Pendulum.

    “Mijn onderzoek heeft mijn onderwijs beïnvloed en vice versa”, legt hij uit. “Ik heb het altijd leuk gevonden om mensen kennis te laten maken met onderwerpen die ik fascinerend vind.” De professor schreef zijn proefschrift over nucleaire magnetische resonantie – een ervaring die van invloed was op de onderwerpen die hij behandelde in de mechanicaklas die hij overnam van een van zijn voormalige leraren bij EPFL. En voor de les thermodynamica die hij in 2001 begon te geven, gebruikte Ansermet zijn onderzoek naar de thermodynamische modellering van spintronica om het curriculum te vernieuwen.

    Het is deze carrière gewijd aan het overdragen van kennis die hem ertoe bracht de Credit Suisse Award 2022 te winnen. “Als ik lesgeef, voel ik deze innerlijke vibratie”, zegt hij. “Maar wat het leerproces echt laat gebeuren, zijn mijn studenten, door hun moed, toewijding en vastberadenheid.”

    Ingewikkelde onderwerpen opsplitsen

    Ansermet is niet vergeten hoe het is om een ​​student te zijn met interesse in wetenschap. Hij was constant aan het sleutelen aan dingen op de middelbare school en hoopte op een dag naar EPFL te gaan. Toen hij zich een paar jaar later inschreef, wist hij niet zeker of hij wiskunde, scheikunde of natuurkunde zou gaan studeren. Het was de sfeer op de afdeling natuurkunde die zijn beslissing bekrachtigde. De andere twee disciplines heeft hij echter nooit echt losgelaten – zijn onderzoek omvat enkele aspecten van scheikunde, en hij zou zijn mechanica-studenten zeggen: “Je moet vloeiend zijn in wiskunde als je fysieke verschijnselen wilt beschrijven.”

    Mijn onderzoek heeft mijn onderwijs geïnformeerd en vice versa. Ik heb er altijd van genoten om mensen kennis te laten maken met onderwerpen die ik fascinerend vind.

    Mechanica en thermodynamica kunnen slopende onderwerpen zijn voor universiteitsstudenten. Daarom gebruikt Ansermet waar mogelijk hands-on experimenten en verkent ze graag nieuwe lesmethoden. Het is niet verwonderlijk dat hij negen jaar geleden een van de eerste docenten van EPFL was die een MOOC samenstelde. “We werden aangemoedigd door Patrick Aebischer” – de toenmalige voorzitter van de EPFL – “om dit nieuwe cursusformaat uit te proberen”, zegt hij. “Dus heb ik 15 van mijn collega’s bij elkaar gebracht en uitgelegd waarom het goed zou zijn om samen een MOOC te maken. Twee van hen zeiden aanvankelijk geïnteresseerd te zijn, maar vertelden me later dat ze het mij, na erover nagedacht te hebben, liever alleen zouden laten doen. Op dat moment wisten we dat we ons op onbekend terrein waagden – niemand als de MOOC zelfs maar zou worden bekeken.” Maar uiteindelijk bleek de MOOC razend populair. Ansermet creëerde een paar jaar later een gezamenlijk onderwezen over thermodynamica.

    Ansermet vond ook tijd om twee boeken te schrijven – een over mechanica en de andere over thermodynamica – met EPFL-collega Sylvain Bréchet. Voor degene over thermodynamica ontwikkelde Ansermet een nieuwe manier om het onderwerp te onderwijzen op basis van zijn jarenlange interactie met zijn studenten. Hij presenteerde thermodynamica alsof het in wezen axiomatisch was, en zorgde ervoor dat hij de vele toepassingen in de echte wereld beschreef.

    Naar de toekomst kijken, niet naar het verleden

    Gezien hoe sterk Ansermet hecht aan hands-on experimenten, is het geen verrassing dat hij de afgelopen negen jaar betrokken was bij het International Physicists’ Tournament. Het toernooi zet studententeams tegen elkaar op om een ​​reeks natuurkundige problemen op te lossen, die elk jaar nieuw zijn, door buiten de gebaande paden te denken. “Het is een schitterende kans voor hen”, zegt Ansermet. “En het is geweldig om te zien hoe de studenten hun redeneervaardigheden ontwikkelen.” De professor paste enkele elementen van het toernooi toe op zijn eigen klas. “Ik laat studentenparen aan een probleem werken en hun oplossing presenteren aan een ander studentenpaar, dat de logica ter discussie stelt en vragen stelt.”

    Ansermet is van plan het EPFL-studententeam na zijn pensionering te blijven coachen, als onderdeel van zijn inzet om jonge onderzoekers te ondersteunen. Hij zal ook doorgaan met het geven van zijn PhD-les over spindynamiek, en hij heeft een derde boek in de maak. Wat hij niet van plan is te doen, is zijn pensioendagen doorbrengen met verveling of herinneringen aan het verleden.