Skip to content
Home » De onderzoekslaboratoria van Yale kampen met de milieueffecten van het gebruik van plastic

De onderzoekslaboratoria van Yale kampen met de milieueffecten van het gebruik van plastic

    De onderzoekslaboratoria van Yale kampen met de milieueffecten van het gebruik van plastic

    Daniel Zhao, senior fotograaf

    Het gebruik van plastic is in wetenschappelijk onderzoek bevestigd door beloften van nauwkeurigheid en gestandaardiseerde replicatie. Toch wegen onderzoekers nog steeds de impact af van laboratoria die een schatting produceren vijf en een halve ton plastic afval jaarlijks, noodzaak in evenwicht met efficiëntie.

    Met meer dan 1200 laboratoria Yale is niet nieuw in het plastische discours, dat zich over verschillende disciplines uitspreidt. De beelden van afvalbakken vol met weggegooid plastic voor eenmalig gebruik en wetenschappers die plastic apparatuur met ongelooflijke snelheid vervangen, hebben zowel intern als extern tot bezorgdheid geleid.

    Maar zowel milieuactivisten, onderzoekers als studenten dringen er bij mensen op aan om een ​​stap terug te doen, rekening houdend met de paradoxale complexiteit van het ‘plastische probleem’ in de wetenschap.

    “Ik ben van mening dat medisch onderzoek een zeer gerechtvaardigd gebruik van wegwerpplastic is”, zegt Ellen Foxman universitair hoofddocent laboratoriumgeneeskunde en immunobiologie aan de Yale School of Medicine en de hoofdonderzoeker van het Foxman Lab, zei. “We leven in een tijd waarin veel mensen zich zorgen maken over duurzaamheid, en ik ook, maar er zijn goede toepassingen voor plastic in tegenstelling tot slechte toepassingen.”

    Foxaman’s lab werkt met menselijke ziekteverwekkers en gebruikt wegwerpplastic om kruisbesmetting te voorkomen en infecties in te dammen. Ze zei dat wat het publiek als meer “duurzame” vormen van plastic beschouwt, mogelijk niet geschikt zijn voor een laboratoriumomgeving vanwege experimentele parameters voor duurzaamheid.

    Verschillende soorten kunststoffen hebben verschillende polymeersamenstellingen en -structuur, wat de manier beïnvloedt waarop het kan interageren met verschillende stoffen bij verschillende hitte en drukken die vereist zijn voor laboratoriumwerk, aldus Foxman. Daarom zijn veel laboratoriumoefeningen ontworpen met een specifiek plastic in gedachten.

    Bovendien ondergaan sommige plastic voorwerpen die in Foxman’s pathogene experimenten worden gebruikt, achteraf bijtende bleek- en desinfectieprocedures, waardoor ze “ongeschikt” zijn voor een volgend experiment of proef.

    “Bij Yale hebben we laboratoria die onderzoek doen met een breed scala aan gevaarlijke materialen, allemaal met verschillende risicograden”, schreef Kevin Charbonneau, de uitvoerend directeur van Yale Environmental Health and Safety (EHS), aan het nieuws. “Veiligheid is de eerste en belangrijkste hindernis die moet worden genomen. We moeten nadenken over wat we mensen vragen te doen en bepalen of het voordeel opweegt tegen het risico voor hen en de werknemers stroomafwaarts. Zodra de veiligheids- en regelgevingshindernissen in aanmerking zijn genomen, moet men ook de haalbaarheid en de economische aspecten van het doorvoeren van een dergelijke verandering beoordelen.”

    Volgens EHS, dat toezicht houdt op het afvalbeheer van laboratoriumbenodigdheden en -apparatuur bij de bachelor- en professionele programma’s van de universiteit, wordt elk plastic dat in contact is gekomen met biochemische stoffen als een biologisch gevaar beschouwd. Elk plastic dat enige vorm van celcultuur bevat, wordt dan overwogen Bioveiligheidsniveau 2die extra zorg vereisen bij verwijdering en transport om besmetting en infectie te beteugelen.

    De classificatie sluit weggegooid plastic voor eenmalig gebruik met biochemische blootstelling uit van de lijst van laboratoriummaterialen die met officiële toestemming kunnen worden gerecycled, volgens een lijst met richtlijnen ontworpen door EHS, Yale Sustainability en Yale-recycling.

    Gebruikte pipettips vallen onder deze categorie, waardoor ze een van de grootste bronnen van plastic afval in laboratoria zijn en een belemmering vormen voor de inspanningen om het plasticverbruik in het algemeen te beteugelen.

    Daniel Mendoza ’25, een student-onderzoeker aan Yale, zei dat hij dagelijks ongeveer 100 plastic pipettips doorneemt – soms zelfs 200 tot 300 tijdens een drukke dag.

    Miles Yamner ’25, die ook laboratoriumervaring heeft bij Yale, voegde eraan toe dat veel van de plastic wegwerppipettips die in zijn laboratorium worden gebruikt, zijn ontworpen om ‘sneller af te breken’ en dus niet bedoeld zijn voor hergebruik. In feite kan hergebruik eerder schadelijk dan nuttig zijn.

    Vergeleken met het overschakelen naar niet-plastic labware, kan het recyclen van plastic voor eenmalig gebruik soms averechts zijn voor het milieu in termen van de bijbehorende uitstoot van broeikasgassen en energiekosten, volgens Reid Lifset – een onderzoeker aan de Yale School of the Environment.

    Deze paradox is in tegenspraak met de algemene “publieke perceptie” van plastic als puur een vijand, zei hij, en van onze neiging om ethisch niet te recyclen of alternatieven te vinden zonder aanvullend onderzoek. Hoewel dit perspectief soms klopt en een rol speelt bij het creëren van milieubewustzijn, zei Lifset dat het belangrijk is om de context te overwegen, en spoort hij mensen aan om het plastic probleem te benaderen vanuit een ‘levenscyclusperspectief’.

    In plaats van onze aandacht te beperken tot de laatste fase van de levenscyclus van plastic voor eenmalig gebruik – weggooien – suggereerde Lifeset dat degenen die zich zorgen maken over de milieu-impact van verschillende materialen, rekening houden met het geheel van hun levenscyclus. Eerst worden stoffen uit de natuurlijke omgeving gehaald, vervolgens verwerkt en verwerkt tot producten voordat ze uiteindelijk worden weggegooid.

    Sommige materialen die traditioneel als groener worden beschouwd dan plastic, zoals glas en metaal, kunnen volgens Lifset gedurende hun hele levenscyclus meer broeikasgassen en energieverbruik hebben dan plastic voor eenmalig gebruik.

    Lifset beschreef dit in de context van tassen. Een plastic tas voor eenmalig gebruik vereist minder uitstoot dan een katoenen draagtas. Maar het voortdurende gebruik van de draagtas ter vervanging van veel plastic tassen maakt het op de lange termijn duurzamer.

    Dus, betoogde Lifset, continu gebruik van producten is de sleutel. Aangezien het herbruikbare product tijdens de productie een grotere milieudeuk zal achterlaten, komt het alleen het milieu ten goede als het vele malen wordt gebruikt in plaats van een product voor eenmalig gebruik.

    Ondanks het feit dat ze de voordelen van plastic in de experimentele wetenschap erkennen, spreken sommige studenten zich uit voor het stroomlijnen of verbeteren van laboratoriumpraktijken om milieuvriendelijker te zijn. Hyerim Bianca Nam ’24, die bekend is met laboratoriumomgevingen, zowel aan Yale als in het buitenland in Duitsland, besteedde veel aandacht aan de verschillen in plastic protocol tussen de twee landen. Nam is ook een stafcolumnist voor het nieuws.

    “LIn het Duitse ecologische laboratorium waar ik met chemicaliën en RNA werkte, stopten we tips en zelfs handschoenen in de autoclaafbak, waar ze onder bepaalde omstandigheden zouden worden geautoclaveerd voor hergebruik,’ zei Nam. “De twee labs waren in verschillende disciplines, dus ze zijn niet perfect vergelijkbaar, maar … het was interessant dat in het lab hier [at Yale]waren mensen veel onzorgvuldiger met het weggooien van tips die misschien hergebruikt konden worden.

    “Als ze de pipet misten, [if a] tip viel of zat scheef in de doos… [and sometimes even if pipette tips were] in hetzelfde [liquid] medium, zouden we het gewoon weggooien,” zei Nam.

    EHS hanteert momenteel geen formeel beleid voor de bovengenoemde situaties, maar Charbonneau merkte op dat hoewel er geen “monumentale verandering” is geweest in natte lab-praktijken die dit beleid heeft teruggedraaid, de universiteit het afgelopen decennium heeft gewerkt aan een meer geïndividualiseerde benadering voor het creëren van duurzame wetenschap.

    In 2011 lanceerde Yale het Green Lab Initiative, waarbij wetenschappers werden aangespoord om een ​​sociaal-emotioneel bewustzijn van hun ecologische voetafdruk te cultiveren – ook al is het maar ‘de basis’, zei hij. Labs zouden kleine actie-items afvinken, zoals dubbelzijdige pagina’s afdrukken en steriele pipetdozen recyclen, om uiteindelijk te werken aan vier verschillende certificeringsniveaus.

    Volgens EHS-records hebben volgens EHS-records tot nu toe bijna 363 hoofdonderzoekers aan het programma deelgenomen, hoewel Charbonneau de inspanning beschreef als “gereserveerder en ingewikkelder [when it comes to plastic recycling] vanwege afvalvoorschriften en gezondheids- en veiligheidsrisico’s.

    Virginia Chapman, directeur van Yale Sustainability, voegde eraan toe dat Chris Incarvito, associate provoost voor wetenschappelijke initiatieven, actief deel uitmaakt van het bestuur van het International Institute for Sustainable Laboratories, dat binnenkort “aanbevelingen” zal uitbrengen die haar team graag zal opnemen “zo mogelijk ,” ze zei.

    Chapman kijkt er ook naar uit om het bereik uit te breiden om de bredere gemeenschap nauwer te betrekken bij gesprekken over milieuafval, en hen voor te lichten over wat precies de ‘best practices’ zijn als het gaat om plastic in de wetenschap.

    Ondertussen zetten sommige hoofdonderzoekers en laboratoriumpersoneel zich op een meer gelokaliseerd niveau in om laboratoriumculturen te ontwikkelen die ‘slimmer’ werken, en niet alleen harder, om de duurzaamheidsinspanningen te verbeteren.

    Foxman, bijvoorbeeld, houdt efficiëntie in de voorhoede van haar onderzoek, “altijd nadenkend” over manieren om vindingrijk te zijn door experimenten “zorgvuldig te plannen” om prioriteit te geven aan “experimenten met een hoge impact”. Apparatuur is niet de enige waardevolle hulpbron, zei ze. Haar laboratorium verwerkt ook ‘kostbare’ klinische monsters en primaire menselijke cellen die, net als plastic, niet altijd haalbaar zijn om te recyclen.

    “Biomedisch onderzoek is misschien een van de laatste gebieden waar je verbruiksgoederen kunt verwijderen, maar we willen de maximale hoeveelheid wetenschap gedaan krijgen met zo min mogelijk kosten,” zei Foxman.

    Dit jaar vond de Yale Sustainability Week plaats van oktober. 3 tot okt. 7.


    BRIAN ZHANG


    Brian Zhang dekt het studentenleven voor de universiteitsbalie en voorheen huisvesting en dakloosheid voor de stadsbalie. Hij is een tweedejaarsstudent aan het Davenport College.


    KAYLA YUP


    Kayla Yup behandelt Wetenschap & Sociale Rechtvaardigheid en het Yale New Haven Health System voor de SciTech-desk. Voor de Kunstbalie houdt ze zich bezig met de Geesteswetenschappen. Met een interesse in de raakvlakken van de geesteswetenschappen en STEM, volgt ze de hoofdvakken Moleculaire, Cellulaire & Ontwikkelingsbiologie en Wetenschapsgeschiedenis, Geneeskunde & Volksgezondheid.