Skip to content
Home » De VS wordt serieus over ruimteafval

De VS wordt serieus over ruimteafval

    De VS wordt serieus over ruimteafval

    De Amerikaanse regering neemt juridische stappen om de hoeveelheid ruimteafval – de wolk van gevaarlijk puin die nog steeds om de aarde draait – te beperken na meer dan zes decennia van ruimteraces, raketlanceringen, planetaire missies en bloeiende satellietactiviteit.

    De belangrijkste maatregel is het opleggen vorige week door de Federal Communications Commission van een levensduur van vijf jaar voor nieuwe satellieten nadat ze hun missie hebben voltooid, tegen die tijd zullen ze uit hun baan moeten zijn en in de atmosfeer van de aarde moeten verbranden.

    Tot nu toe was er een levensduur van 25 jaar als richtlijn, maar deze is nooit wettelijk afgedwongen.

    De nieuwe regel is alleen van toepassing op satellieten die zijn gelanceerd door Amerikaanse operators en lost het ruimteafvalprobleem op zichzelf niet op. Maar experts zijn het erover eens dat het een goed begin is en in lijn met de internationale inspanningen.

    “Het gaat om het vaststellen van regels voor de ruimte en het hebben van een wettelijk kader waaraan mensen zich moeten houden”, zegt Carolin Frueh, een deskundige op het gebied van ruimteafval, universitair hoofddocent luchtvaart- en ruimtevaarttechniek aan de Purdue University in West Lafayette, Indiana. “Dat is een grote stap.”

    De baanruimte van de aarde is enorm en er zijn slechts ongeveer 5.000 actieve satellieten. Maar er wordt geschat dat er miljoenen stukjes ruimteafval rond onze planeet cirkelen – van hele rakettrappen, die enkele tonnen kunnen wegen, tot inactieve satellieten, verloren stukjes ruimteapparatuur, verdwaalde bouten en moeren en de gebroken fragmenten van orbitale botsingen.

    De meeste van die stukjes zijn klein – kleiner dan een nikkel. Maar ze draaien met een snelheid van meer dan 15.000 mph, en experts schatten dat er ongeveer 30.000 stukken ruimteafval zijn die groot genoeg en snel genoeg zijn om een ​​serieus probleem te zijn – en mogelijk een ramp.

    Er zijn al enkele close calls geweest. In juni veranderde het internationale ruimtestation van baan om puin te vermijden van een satelliet uit het Sovjettijdperk, die was opgeblazen tijdens een Russische test van een nieuwe antisatellietraket. Tot nu toe heeft het ISS tijdens zijn 23-jarige missie meer dan 30 keer moeten vermijden om ruimteschroot te draaien. Het is ook beschadigd door ruimteafval en bij een andere gelegenheid stond de ISS-bemanning klaar om te vertrekken in geval van een botsing.

    Een artistieke weergave van rond de aarde cirkelend puin en satellieten.
    Een artistieke weergave van rond de aarde cirkelend puin en satellieten.NASA

    En het probleem zal erger worden. Eén rapport schatte dat tegen het einde van deze eeuw ongeveer 10.000 gevaarlijkere stukken ruimteafval in een baan om de aarde zullen zijn.

    “Ruimtepuin is nog niet in het stadium waarin we geen ruimtemissies meer kunnen doen”, zegt Thomas Schildknecht, hoogleraar astronomie aan de Universiteit van Bern in Zwitserland en directeur van het Zimmerwald-observatorium. “Maar het risico neemt toe, en als we niet opletten, dan zijn we over 10 jaar op het niveau waar we niets kunnen doen.”

    Het team van Schildknecht volgt al jaren de gevaarlijkste stukken ruimtepuin en gebruikt nu lasers om hun banen te volgen. Naast het voorspellen van gevaarlijke botsingen, gebruiken astronomen hun database om waarnemingen te plannen wanneer hun zicht niet wordt verstoord door verdwaalde ruimteafval.

    “We krijgen nauwkeurige informatie zodat we astronomen kunnen informeren als er iets voorbij vliegt, zodat ze hun waarnemingstijden een beetje anders kunnen kiezen,” zei hij. “Het is al een probleem.”

    De database van Schildknecht is een van de bronnen die worden geraadpleegd door commerciële ruimtevaartbedrijven zoals COMSPOC, een in Pennsylvania gevestigd bedrijf dat, onder andere, aanbiedt satellietoperators op de hoogte te houden van eventuele bedreigingen in hun banen, inclusief ruimteschroot, zodat ze deze indien mogelijk kunnen vermijden .

    De hoofdwetenschapper van het bedrijf, Dan Oltrogge, zei dat hij de nieuwe vijfjarige levensduur van de FCC verwelkomt en denkt dat deze nog strenger kan zijn.

    Hij merkte op dat de regel geen invloed zal hebben op nieuwe sterrenbeelden zoals Starlink van Elon Musk’s SpaceX – een netwerk van duizenden satellieten om bijna overal ter wereld internet te bieden – omdat die satellieten zich al in een lage baan om de aarde bevinden en naar verwachting na ongeveer een jaar.

    “Ze laten zien dat je het niet alleen in vijf jaar moet doen, maar dat je het ook veel beter moet doen”, zei hij.

    Veel experts denken dat de enige oplossing voor het ruimteafvalprobleem is om robotruimtevaartuigen op te sturen om alles te verzamelen en voorgoed uit hun baan te brengen.

    De Japanse startup Astroscale heeft vorig jaar in een test een gesimuleerd stuk ruimteafval vastgelegd en heeft een deal met de satellietconstellatie-operator OneWeb om zijn satellieten uit zijn baan te halen.

    In 2019 selecteerde de European Space Agency het particuliere bedrijf ClearSpace om objecten uit een baan om de aarde te verwijderen met behulp van een robotruimtevaartuig met grote klauwen. Naar verwachting zullen de tests in 2026 in een baan om de aarde beginnen.

    En de in Seattle gevestigde startup Starfish Space ontwikkelt een ruimtesleepboot genaamd Otter om satellieten in een baan om de aarde te bedienen en ruimteschroot in lage banen te duwen waar het naar de aarde zal vallen. Het bedrijf verwacht te lanceren in 2024.

    Dergelijke actieve maatregelen zijn ook een belangrijk onderdeel van een wetsvoorstel voor een ORBITS-wet die NASA en de ruimtevaartindustrie zou verplichten nieuwe oplossingen te zoeken voor de problemen van ruimteafval.

    Frueh van Purdue suggereerde dat een andere oplossing voor de problemen van ruimteschroot zou zijn om om te beginnen geen rommel in een baan om de aarde te laten.

    “Bewegen in de richting van actieve verwijdering is zeker wat we nodig hebben,” zei ze. “Maar het zal geen op zichzelf staande maatregel zijn. … We moeten onze missies ook ontwerpen met ruimtepuinproblemen in het achterhoofd, en dingen zo snel mogelijk neerhalen nadat een missie is voltooid.”