Skip to content
Home » Een ongepland traject

Een ongepland traject

    Illustration of Cameo Lance

    Cameo Lance sprak op een bijeenkomst van de American Physical Society over haar kronkelige pad van een bachelordiploma in natuurkunde naar de ruimtevaartindustrie.

    Illustratie van Cameo Lance

    Gedurende haar hele leven heeft Cameo Lance’s unieke combinatie van pit en “Waarom niet?” houding hebben haar kansen over de hele wereld opgeleverd. Een onderzoek naar donkere materie in Italië. Een acteerrol in een toneelstuk in Duitsland. En meest recentelijk een leidinggevende functie bij een astrofysica start-up.

    Lance heeft niet altijd gekregen wat ze wilde – inclusief een doctoraat in deeltjesfysica – maar haar bereidheid om van koers te veranderen heeft haar geleerd dat er meer dan één manier is om een ​​carrière in STEM te hebben.

    Illustratie van Cameo's tijdlijn

    Illustratie door Sandbox Studio, Chicago met Corinne Mucha

    Van Florida naar Italië en Duitsland

    Op 16-jarige leeftijd gooide Lance haar middelbare school in Noord-Florida overboord om lessen te volgen aan de plaatselijke gemeenschapsschool, wat telde voor zowel middelbare school- als universiteitscredits. Ze behaalde een associate’s degree voordat ze haar middelbare schooldiploma behaalde.

    Het was op de community college dat ze een natuurkundeleraar het idee hoorde beschrijven van een grootse verenigde theorie waarin de fundamentele krachten van het universum zouden worden verzoend. “En deze zeer koppige cameo dacht: ‘Oh jongen! Hopelijk ben ik in de toekomst degene die de krachten verenigt'”, zegt ze. “En dat was de bug die me in de deeltjesfysica bracht.”

    Om academisch onderzoeker te worden, moet je gepromoveerd zijn, waarschuwde haar oudere broer haar. Daarentegen had het behalen van een bachelor in engineering hem een ​​stage en later een voltijdse baan bij NASA opgeleverd. Hij en zijn baas ontmoedigden haar allebei om natuurkunde in te gaan.

    Ze volgde hun advies op en koos een major milieutechniek aan de University of Central Florida. Maar het was een keuzevak in kosmologie dat haar het meest enthousiast maakte. Ze stapte over naar de Universiteit van Florida en werd een major in natuurkunde. Ze zou, besloot ze, promoveren en een carrière in het veld opbouwen.

    Haar pad leek recht in die richting te gaan. Op een conferentie voor niet-gegradueerde vrouwen in de natuurkunde spoorde ze een presentator op om te vragen of ze onderzoek kon doen in haar lab.De professor had geen beschikbare posities, maar ze verbond Lance met iemand anders die dat wel had, wat haar naar een onderzoekspositie leidde op donkere materie simulaties. Met een onlangs bijgewerkt cv solliciteerde Lance voor een National Science Foundation Research Experience for Undergraduates, waarmee hij een zomeroptreden op het XENON1T-experiment in Italië belandde.

    Terug op school hing Lance rond in de studentenlounge van de natuurkunde, werd uiteindelijk president van de Society of Physics Students en begon een programma “Physics at the Farmer’s Market”, waar ze pamfletten en zelfgemaakt slijm uitdeelde aan kinderen om ze enthousiast te maken voor wetenschap .

    Ze zegt dat ze tijdens haar laatste jaar haar leraar Duits steeds weer lastigviel met de vraag of hij wist of er speciale buitenlandse ervaringen waren waarvoor ze kon solliciteren. Hij zei nee, keer op keer, tot na haar eindexamen. “En godverdomme, die man heeft eindelijk ja gezegd!” ze zegt.

    Met een beurs ging ze een jaar naar Hamburg. Terwijl ze daar was, legde ze contact met onderzoekers van het Duitse acceleratorcentrum Deutsches Porzellan-Synchrotron, of DESY, en overtuigde ze hen om haar in te huren als onbetaalde onderzoeksassistent in fenomenologie van donkere materie. Ze leerde zichzelf kwantumveldentheorie en, los daarvan, overtuigde ze ook een lokale regisseur om haar een ondersteunende rol te geven in het Duitstalige toneelstuk ‘Sleepless in Prague’.

    “Ze is altijd een onverschrokken doorzetter geweest”, zegt haar vriendin Suzanne Rosenzweig, die ze ontmoette aan de Universiteit van Florida.

    Lance overtuigde Rosenzweig ooit om haar in de Zwitserse Alpen te vergezellen op een via ferrata-klim – waarbij klimmers zich vastzetten aan vaste armaturen op een beschermde route – die veel moeilijker bleek te zijn dan ze hadden gedacht. “Maar daarna voelde ik me gesterkt”, zegt Rosenzweig.

    Later, op dezelfde reis, leidde dat krachtige gevoel Rosenzweig tot een avontuurlijke sprong van een klif in de Adriatische Zee. “Cameo toont dit buitengewone vermogen om kansen te vinden en dingen te doen die mensen normaal niet zouden doen”, zegt ze.

    Een onverwachte reactie

    Toen Lance terugkeerde uit Duitsland, voegde ze zich bij haar vriend in Ann Arbor, waar hij was ingeschreven als natuurkundestudent aan de Universiteit van Michigan. Ze studeerde voor de GRE en leerde kinderen over de moleculaire samenstelling van water via een naschools programma genaamd Mad Science.

    Het maakte allemaal deel uit van haar tienjarenplan: promoveren, een faculteitsbaan krijgen aan dezelfde universiteit als haar vriend, het metaforische huis met het witte houten hek kopen en een perfect leven leiden.

    In 2017 solliciteerde ze voor drie graduate programma’s en wachtte tot de volgende fase van haar leven zou beginnen. Ze had connecties met de scholen door haar eerdere onderzoekservaringen, dus ze had er vertrouwen in hoe ze zouden reageren. Vervolgens ontving ze hun beslissingen: drie afwijzing.

    “Het brengt me nog steeds bijna tot tranen vandaag”, zegt ze. “Dit pad waar ik zo lang en hard over had nagedacht, waar ik naartoe had gewerkt, was net gevallen.

    “Ik wist niet dat ik daardoor ook mijn identiteit zou verliezen, omdat ik dacht dat je gepromoveerd moest zijn om natuurkundige te zijn. En als ik geen doctoraat heb, wie ben ik dan?”

    Tijdens de lange winter in Michigan overwoog ze wat ze nu moest doen. Rosenzweig, die van plan was hetzelfde PhD-pad te volgen, zegt dat ze er allebei kapot van waren.

    “Het was moeilijk, omdat we allemaal wisten dat Cameo een fenomenale onderzoeker was”, zegt ze. “Maar ze laat zich niet tegenhouden door tegenslagen. Ze zal gewoon doorgaan totdat ze de juiste kansen vindt.”

    Terwijl hij online op zoek was naar mogelijke carrièremogelijkheden, stuitte Lance op de snelgroeiende industrie voor ruimteverkenning – een industrie waarin particuliere bedrijven technologie en concepten ontwikkelen om zich voor te bereiden op reizen naar de maan en verder. Het idee maakte haar enthousiast. Maar hoe kon ze er deel van uitmaken?

    Ze vond een tweedaagse conferentie genaamd Fusion Forum, georganiseerd door een non-profitnetwerk voor studenten en beginnende professionals. Ze had de inschrijving ervoor gemist en had weinig geld. Maar ze was ervan overtuigd dat als ze daar kon komen, ze de juiste connecties kon maken om het veld in te gaan.

    Ze ging aan het werk: op sociale media nam ze contact op met de zus van haar middelbare schoolvoetbalcoach, die zei dat ze op haar bank kon slapen om in de buurt van de conferentielocatie in Colorado Springs te zijn. Haar moeder leende haar schoenen en haar grootmoeder kocht een jurk voor haar.

    Ze kwam aan bij het vijfsterren conferentiehotel en liep vol vertrouwen de registratiebalie om. Ze bracht de volgende twee dagen door met het uitdelen van kaarten en vroeg of iemand een natuurkundige in hun team nodig had.

    Ze ontdekte dat het niemand iets kon schelen dat ze geen doctoraat had. Ze had zo’n goede tijd dat ze zelfs bleef om een ​​tweede conferentie, het Space Symposium, te crashen.

    Daar ontmoette Adrian Mangiuca, vice-president infrastructuur bij Voyager Space Holdings, Lance. Het was de casino-avond van het symposium en Mangiuca rende met een paar zakenpartners rond toen hij Lance aan een tafel op een stuk papier zag krabbelen. Hij vroeg haar waar ze mee bezig was.

    “En ze duikt in de fenomenologie van donkere materie”, zegt Mangiuca lachend. “Dat was rond 10.30 uur. We waren aan het praten tot 4 uur ‘s nachts. En ik was het niet alleen. Ze had een vrij grote groep om zich heen verzameld en verzamelde de visitekaartjes van iedereen. Ik zag hoe ze met al deze mensen over dit ongelooflijk complexe onderwerp sprak, en ik dacht dat deze dame succes zou hebben.”

    Een nieuwe weg: de ruimtevaartindustrie

    Mangiuca moedigde Lance aan om naar Washington, DC te verhuizen en hielp haar netwerk. Ze belde ongevraagd leden van de industrie en vroeg om informatieve interviews.

    Dat leidde tot haar Rhea Space Activity, een astrofysische start-up die technologieën ontwikkelt die verband houden met ruimtevaartuigen en navigeren tussen de aarde en de maan. Ze werd aangenomen als directeur natuurkundeprogramma’s en werd onlangs gepromoveerd tot Chief Operating Officer. Nu, zegt ze, kan ze ‘aan heel veel coole projecten in de ruimte werken’.

    Ze werkt samen met overheidsinstanties om concepten en technologie voor de ruimte te bouwen, inclusief pogingen om te begrijpen hoe een ruimtevaartuig in een baan rond de maan kan worden geplaatst om toekomstige commerciële ruimtereizen te helpen plannen. De Jervis Autonomous Module van het bedrijf is bedoeld om ruimtevaartuigen te helpen navigeren op basis van de positie van sterren en andere ruimtevaartuigen om de communicatiekosten te verlagen.

    Een groot deel van haar tijd wordt besteed aan het communiceren van de wetenschap aan niet-wetenschappers, inclusief potentiële financiers en leiders van de US Space Force. Hiervoor grijpt ze terug naar haar Mad Science-dagen. “Ik dacht dat als ik een 5-jarige de moleculaire samenstelling van water zou kunnen leren, ik aan generaals zou kunnen uitleggen wat ruimte is, wat we erin doen en waarom het zo belangrijk is”, zegt ze.

    Ze gaat zelfs naar een graduate school, maar niet in natuurkunde. Ze haalt een MS in intelligentieanalyse van de Johns Hopkins University. “Dezelfde passie die ik toen had voor mijn pad, is dezelfde passie die ik nu heb voor mijn nieuwe pad”, zegt ze. “Nu heb ik gesprekken met mensen en ik zeg: ‘Maak geen 10-jarenplan omdat iemand je heeft verteld dat dit de weg naar beneden was.'”

    Ze werd uitgenodigd om een ​​presentatie te geven op de 2022 maart-bijeenkomst van de American Physical Society, die ze naar eigen zeggen accepteerde om het stigma van het afwijken van het doctoraats- en academische pad te helpen wegnemen.

    “Ik wil dat mensen weten dat je een natuurkundige kunt worden met een bachelordiploma”, zegt ze. “Dat is wat ik moest horen toen ik jonger was. Na de presentatie komt deze man bijna in tranen naar me toe. Hij zei: ‘Kan ik nog fysicus worden?’ En ik zei: ‘Ja! Je kunt een natuurkundige worden.’”