Skip to content
Home » Hoe deze astronaut straaljagers gebruikt om te trainen voor ruimtereizen

Hoe deze astronaut straaljagers gebruikt om te trainen voor ruimtereizen

    Hoe deze astronaut straaljagers gebruikt om te trainen voor ruimtereizen

    Jared Isaacman, die vorig jaar een privé-astronautvlucht in een baan om de aarde bracht, heeft nog drie ruimtereizen gekocht van Elon Musk’s SpaceX

    Scott
    Scott “Kidd” Poteet vliegt met een Dassault/Dornier Alpha Jet over Bozeman, Mont., ter voorbereiding op de geplande lancering in maart van de Falcon 9-raket van SpaceX op het Kennedy Space Center in Florida. (Jonathan Newton/The Washington Post)

    BOZEMAN, Mont. – We gaan de landingsbaan af en winnen aan snelheid om op te stijgen wanneer de piloot het kalm, zakelijk en zonder waarschuwing zegt: “naverbrander.”

    Ik kan hem nauwelijks onderscheiden door het gebrul van de motoren, maar dan springt de MiG-29 straaljager waarmee we zijn vastgebonden in sprongen naar wat aanvoelt als warpsnelheid, wijst ernstig omhoog en begint naar rechts te stijgen met een kracht die de horizon verschuift en vult mij met een flits van paniek. Het voelt alsof een deel van mij op het asfalt is achtergebleven – waarschijnlijk mijn maag, of misschien een vitaal orgaan. Het is een hol, onevenwichtig gevoel dat me met een verontrustende gedachte achterlaat: ik zit echt in de problemen.

    Ik wist dat we snel en krachtig zouden vliegen. Dat we serieuze G’s zouden trekken en omgekeerd zouden gaan. Dat is tenslotte waarom we hier zijn. De piloot is een ervaren vlieger en astronaut, die aan het trainen is om zijn volgende ruimtemissie te leiden op dezelfde manier als John Glenn, Alan Shepard en de rest van de Mercury-astronauten met de “juiste dingen” deden aan het begin van de ruimtewedloop.

    Alleen de piloot die voor me in de cockpit zit, is geen NASA-astronaut. Hij heeft nooit in het leger gezeten. Integendeel, Jared Isaacman is een tech-miljardair die de middelbare school heeft verlaten om zijn bedrijf te starten en nu in de voorhoede staat van het nieuwe ruimtetijdperk.

    Vorig jaar voltooiden Isaacman, die 39 is, en drie andere burgers een historische missie, waarbij ze drie dagen rond de aarde vlogen in een SpaceX-capsule in de eerste volledig civiele ruimtevlucht in een baan om de aarde, bekend als Inspiration4. Onlangs heeft hij opdracht gegeven voor nog drie vluchten van SpaceX, het Californische bedrijf opgericht door Elon Musk, in wat neerkomt op een privéruimtevlucht die een grens wil openen in commerciële ruimtevluchten met wat hij het Polaris-programma noemt.

    Isaacman, die niet heeft gezegd hoeveel hij heeft betaald voor de Inspiration4-vlucht of het Polaris-programma, heeft gezegd dat hij van plan is nieuwe wegen in te slaan met elk van de vluchten door gebruik te maken van de groeiende mogelijkheden van SpaceX.

    In de eerste van die missies – gepland voor maart – zijn Isaacman, twee SpaceX-ingenieurs (Sarah Gillis en Anna Menon) en een voormalige luchtmachtpiloot (Scott “Kidd” Poteet) van plan om tot vijf dagen in een baan om de aarde door te brengen en dieper te vliegen dan elke menselijke ruimtevluchtmissie sinds het Apollo-tijdperk. Maar misschien is het meest gedurfde van wat ze de Polaris Dawn-missie noemen, dat ze van plan zijn een ruimtewandeling te maken en de eerste privé-burgers te worden die dat doen.

    De volgende van die vluchten zou naar NASA’s Hubble-ruimtetelescoop kunnen gaan, ermee aanmeren en zijn baan verhogen, wat op zijn beurt zijn levensduur zou verlengen. Voorlopig onderzoeken NASA en SpaceX alleen of dat kan. Maar tijdens een persconferentie donderdag zei Isaacman dat het “zeker past binnen het soort parameters dat we hebben vastgesteld voor het Polaris-programma.”

    De derde vlucht zou de eerste menselijke vlucht zijn van SpaceX’s volgende generatie Starship-raket.

    Christian Davenport van de Washington Post bereidt zich voor op een vlucht in een MiG-29 straaljager. (Video: James Cornsilk/TWP)

    Om zich voor te bereiden, heeft zijn bemanning al gedoken, wat gewichtloosheid simuleert, en de meer dan 19.000 voet hoge Cotopaxi-vulkaan in Ecuador beklommen als een teambuildingoefening. Ze hebben ook een nul-G-vlucht meegemaakt in een 727-vliegtuig dat in parabolen vliegt en passagiers ongeveer 30 seconden gewichtloosheid per keer geeft, en ze besteden uren aan training op het hoofdkantoor van SpaceX in simulators en een mock-up van de Dragon ruimtevaartuig.

    Nu ben ik hier met een paar andere journalisten, SpaceX-medewerkers en mensen die Isaacman hebben ondersteund bij zijn ruimtevaartinspanningen om deel te nemen aan het straaljagertrainingsgedeelte van het programma.

    Het idee is om “comfortabel te worden met ongemakkelijk zijn”, zegt Isaacman, die Shift4 Payments oprichtte, dat jaarlijks meer dan $ 200 miljard verwerkt. Ruimtevluchten is een moeilijke, enge onderneming die niet gepaard gaat met een game-over-knop. Op de Inspiration4-vlucht werden op de eerste dag een paar bemanningsleden ziek, zoals vaak gebeurt in de ruimte. Het toilet ging kapot en er klonk een alarm.

    “Je kunt gemakkelijk elk soort gewoon normaal mens zien, zoals, ‘Weet je wat? Ik heb er genoeg van. Ik ben nu klaar om naar huis te komen. Ik voel me niet goed, en ik heb geen badkamer en ik wil gewoon dat het stopt’, zegt Isaacman. “Maar zo werkt het niet in ruimtevluchten.”

    Dus neemt hij de bemanning mee naar de bergen, “waar mensen ongelukkig en koud en nat zijn.” En in onstuimige straaljagerritten die de zwaartekracht simuleren van een raket die opstijgt of terugkeert in de atmosfeer van de aarde.

    De simulators bij SpaceX zijn geweldig om te trainen, “maar je kunt de simulator uitlopen en een kopje koffie gaan halen”, zegt hij. In een jet is er geen ontsnapping mogelijk.

    De astronauten van NASA hebben decennialang getraind in T-38-jets, door de geluidsbarrière te doorbreken, grenzen te verleggen, te wennen aan het werken in omstandigheden die lichaam en geest belasten.Zoveel van de astronautentraining wordt op de grond gedaan, behalve wanneer ze in die straaljagers stappen. strijders.

    “Het is eigenlijk de belangrijkste training die we als astronauten doen”, zei voormalig NASA-astronaut Terry Virts ooit. “Het is de enige plek waar we niet in een simulator zitten. Het is echt vliegen en als je een fout maakt, kun je gewond raken of iets breken of zonder benzine komen te zitten. Er gebeuren veel dingen in de echte wereld in een T-38 die niet in de simulator gebeuren.”

    Isaacman is eigenaar van een vloot straaljagers – de MiG die hij heeft verkregen uit de nalatenschap van wijlen Paul Allen, de mede-oprichter van Microsoft en een mede-ruimteliefhebber. Isaacman mag dan een burger zijn, hij is een elitepiloot die van een levenslange passie een onderneming heeft gemaakt. In 2009 verbrak hij het record voor de snelste vlucht ter wereld. Hij heeft in vliegshows gevlogen en heeft een bedrijf opgericht, Draken International, dat training gaf aan Amerikaanse militaire piloten.

    Terwijl hij een reeks last-minute veiligheidscontroles uitvoert, maak ik me vast. Helm op, de zoete, ranzige geur van vliegtuigbrandstof die een cockpit overspoelt, maakt al claustrofobisch met allerlei hendels en schakelaars durf ik niet aan te raken. Het voelt allemaal echt voor mij, en ik controleer mijn hartslag op mijn Apple Watch. We zijn bijna opstijgen, maar nog steeds op vaste grond, en toch kan ik mijn hartslag voelen. Zittend bovenop de Saturn V-raket die de Apollo 11-bemanning naar de maan stuwde, was dat van Neil Armstrong 110 slagen per minuut.

    Hier, zittend op de landingsbaan, de mijne is 117.

    Isaacman raakt de naverbrander en injecteert een uitbarsting van brandstof die de uitlaat ontsteekt en ons extra stuwkracht geeft als we opstijgen.Hij duwt de straal hard naar rechts, waardoor de grond duidelijk in beeld komt. Ik kijk niet meer op mijn horloge. Ik wil niet zien welke lelijke cijfers verschijnen.

    Het ongemak dat gepaard gaat met het opstijgen komt als een schok. Ik zit vastgebonden in de stoel, vastgebonden door dubbele harnassen die over mijn schouders en over mijn borst komen, evenals een ander paar over mijn dijen, zodat ik me nauwelijks kan bewegen. En toch voel ik een diep gevoel van onbalans, alsof ik in een vrije val ben, wat geen zin heeft aangezien ik strakker vastzit dan een baby in een autostoeltje.

    Christian Davenport van de Washington Post vliegt in een MiG-29 straaljager. (Video: James Cornsilk/TWP)

    Het is een geheel onbekende sensatie die, gelukkig, een precedent heeft. Ik heb nog nooit in een straaljager gevlogen, maar ik heb op een nul-G-vlucht gevlogen en het gevoel ver buiten mijn comfortzone te zijn – en de angst die daarmee gepaard gaat – is bekend. Dus als Isaacman de jet waterpas zet en me vraagt ​​hoe het met me gaat, antwoord ik dat het goed gaat. Ik weet niet of dat helemaal waar is, maar mijn maag – of welk deel van mij dan ook dat vermist was – is teruggekeerd. Ik voel me weer in balans, comfortabel – klaar, denk ik, voor wat komen gaat.

    De MiG is geen vergelijking met de Falcon 9-raket van SpaceX. De topsnelheid is Mach 2, of twee keer de snelheid van het geluid. De torenhoge raket van SpaceX wordt aangedreven door negen motoren die het Dragon-ruimtevaartuig in een baan om de aarde schieten op Mach 22. Toch is de MiG een indrukwekkend stuk machine – een Formule 1-raceauto met vleugels – die springt wanneer Isaacman dat wil.

    Het volgende half uur vliegen we in formatie, met een ander paar straaljagers verontrustend dichtbij. We rollen en vliegen een ogenblik ondersteboven – een omgekeerde sensatie die het desoriënterende gevoel van ruimte nabootst, waar er geen boven of beneden is. Om niet misselijk te worden, houd ik mijn hoofd stil, mijn blik op de horizon en kijk naar de wereld die ronddraait – de grond waar de lucht was.

    Isaacman buigt hard naar rechts en links, waardoor de zwaartekracht toeneemt, waardoor ik het gevoel krijg dat er een verpletterend gewicht op mijn borst rust. Uiteindelijk trekken we ongeveer 6 Gs, of zes keer de zwaartekracht. Maar gelukkig draag ik een broek die automatisch wordt opgeblazen wanneer we Gs beginnen te trekken. De druk van het pak houdt het bloed in mijn romp, waardoor duizeligheid of, in ernstigere omstandigheden, verlies van bewustzijn wordt voorkomen.

    Elke pass geeft me meer vertrouwen. Wat ooit intiem was, is nu leuk. Dan kan ik zien dat de vlucht bijna voorbij is. We gaan terug naar het asfalt, en nu, omdat ik me niet op mijn gemak voel, wil ik meer. “Nog een rolletje?” Ik vraag Maar de andere jets hebben zich in formatie bij ons gevoegd en dat zou te gevaarlijk zijn.

    Toch verzekert Isaacman me dat de vlucht nog niet voorbij is. Hij richt de jet laag en brult langs de hangar, waar mensen buiten staan ​​te kijken en te zwaaien. Nog een stoot van de naverbrander en hij zakt weer hoog en rechts de diepblauwe lucht in, en terwijl ik de bocht in leun, ben ik dankbaar dat ik nog een poosje omhoog kan.

    Christian Davenport van de Washington Post beschrijft hoe het was om in een MiG-29 te vliegen. (Video: James Cornsilk/TWP)