Skip to content
Home » Middeleeuwse handgranaat onthult oude explosieve technologie

Middeleeuwse handgranaat onthult oude explosieve technologie

    Sphero-conical vessel

    Antropologen hebben decennia lang bol-conische vaten opgegraven in het Midden-Oosten en Centraal-Azië. Toch is het doel van deze recipiënten, die vaak zijn uitgerust met kegelachtige bodems en kleine openingen om morsen te voorkomen, nog steeds onduidelijk; hypothesen variëren van bier kalebassen tot pijpen.

    Een recente analyse van vier van dergelijke schepen – gevonden in de oude stad van Jeruzalem in de jaren zestig en die dateren uit de 11e of 12e eeuw – wijst in de richting van een andere theorie. Volgens een team van onderzoekers onder leiding van moleculair antropoloog Carney Matheson bevatten drie van deze keramische potten waarschijnlijk oliën, parfum en medicijnen, wat overeenkomt met eerdere verwachtingen van dergelijke vaten. Maar de vierde, zeggen ze, is mogelijk gebruikt als middeleeuwse handgranaat tijdens de… kruistochten.

    Binnen de ultradikke en totaal onversierde muren vonden de antropologen zwavelresten samen met kwik en magnesium (consistent met explosieven). Hun bevindingen waren: gepubliceerd in PLOS EEN eerder dit jaar.

    Matheson, nu universitair hoofddocent aan de Griffith University in Australië, zegt dat de handgranaattheorie wordt ondersteund door zowel Arabische als Crusader-teksten. In het bijzonder noteren hij en zijn collega’s historische verslagen van het beleg van Jeruzalem in 1187 na Christus, waarin melding wordt gemaakt van heldere flitsen en oerknal die consistent kunnen zijn met flitsgranaten.

    “Meer onderzoek naar deze schepen en hun explosieve inhoud zal ons in staat stellen de oude explosieve technologie van de middeleeuwse periode en de geschiedenis van explosieve wapens in het oostelijke Middellandse Zeegebied te begrijpen,” zei Matheson in een persbericht.

    Grieks vuur

    Zowel wetenschappers als historici hebben lang geprobeerd te begrijpen hoe oorlog duizenden jaren geleden werd gevoerd. De vroegst bekende brandwapens dateren uit de zevende eeuw. Rond deze tijd gebruikten de Byzantijnse Grieken beroemd een vloeistof die bekend staat als “Grieks vuur” om deel te nemen aan de strijd op volle zee.

    De exacte componenten achter Grieks vuur waren een goed bewaard militair geheim en blijven tot op de dag van vandaag een mysterie, maar aardolie was waarschijnlijk het hoofdingrediënt. Andere mogelijke elementen zijn zwavel of pek, salpeter (namelijk kaliumnitraat, een zout dat zich vormt op het oppervlak van gesteente) en terpentijn, een olieachtig extract dat wordt verkregen uit naaldbomen.

    Hoe het ontvlambare mengsel werd ontstoken, is een ander mysterie, hoewel het mogelijk is dat Byzantijnse jagers een verbinding gebruikten die ongebluste kalk of calciumoxide wordt genoemd. Ze gooiden het brandbare mengsel in potten of wierpen het uit buizen die aan de boeg van een boot waren gemonteerd en die deden denken aan middeleeuwse vlammenwerpers. Vermoedelijk kon Grieks vuur niet met water worden geblust – alleen met zand of azijn, waardoor het bijzonder verwoestend was in oorlogsvoering op zee.

    Het wordt genoemd als een belangrijke reden voor de lange heerschappij van het Byzantijnse rijk, die zo’n duizend jaar duurde nadat de westelijke helft van het Romeinse rijk uiteenviel. Zeker, de technologie hielp de Byzantijnen om Constantinopel te verdedigen tegen de Arabische belegeringen van 673 en 717 na Christus, en opnieuw tegen Russische troepen in de 10e eeuw.

    Zwart poeder

    In het Oosten ontdekten Chinese monniken”zwart poeder”, de voorloper van het hedendaagse buskruit, in de negende eeuw tijdens hun zoektocht naar het elixer van onsterfelijkheid. Het belangrijkste ingrediënt, salpeter, werd daar al eeuwenlang in de geneeskunde gebruikt; maar enigszins verrassend, veranderde het in een brandgevaarlijk wapen wanneer het werd gemengd met zwavel en houtskool.

    Ten tijde van de oprichting geloofden de monniken dat de meest effectieve chemische formule één deel zwavel, drie delen houtskool en negen delen salpeter was. In de 18e eeuw bedachten onderzoekers echter een nog effectievere verhouding (10:15:75), die veel buskruitfabrikanten blijven gebruiken tot op de dag van vandaag.

    Tijdens de Song-dynastie gebruikten de Chinezen zwart poeder uiterst effectief in belegeringsoorlogen, met name tegen de Mongolen. Dit leidde tot de ontwikkeling van rudimentaire raketten, bommen, kanonnen en mijnen. De meeste onderzoekers zijn het erover eens dat een ander resultaat van deze internationale conflicten de introductie van zwart buskruit in het Midden-Oosten in de 13e eeuw was – hoewel anderen beweren dat de technologie zelfs eerder in de regio arriveerde en slechts een militair geheim werd gehouden.

    Door hun twee cent toe te voegen aan het lopende debat, zeggen Matheson en zijn team dat hun laatste studie van sfero-conische vaten uit het middeleeuwse Jeruzalem – waarvan er één zwavel maar geen salpeter bevatte – absoluut aantoont dat de pot geen zwart poeder bevatte. In plaats daarvan is het vermoedelijke explosief waarschijnlijk ontwikkeld door de lokale bevolking uit de directe regio. Het valt nog te bezien of andere dergelijke schepen hetzelfde verhaal zullen vertellen.