Skip to content
Home » Ruimtemiljardairs hebben Hubble in de gaten

Ruimtemiljardairs hebben Hubble in de gaten

    Ruimtemiljardairs hebben Hubble in de gaten

    De Hubble-ruimtetelescoop valt.

    Niet meteen, maar het gebeurt. Het geliefde observatorium, dat decennialang kosmische wonderen heeft onthuld vanaf zijn plek op een paar honderd mijl boven de aarde, heeft geen voortstuwingssysteem om zijn hoogte te behouden. Volgens de laatste prognoses van NASA zou het observatorium al in 2037 de atmosfeer van de aarde kunnen binnengaan – een grimmig lot dat het bureau al vele jaren verwacht. Toen de laatste bemanning van astronauten in 2009 Hubble bezocht voor reparaties, installeerden ze een speciaal stuk hardware aan de buitenkant zodat, wanneer die tijd kwam, een ruimtevaartuig kon opstijgen, vastklikken en de telescoop naar een veilige terugkeer door de atmosfeer. Op zijn weg naar beneden zou Hubble als een meteoor door de lucht schieten en dan in de zee vallen.

    Nou, dat was zou moeten het verhaal te zijn. Maar de toekomst van Hubble, die dit jaar 32 werd, werd een stuk vreemder. Er is een nieuwe mogelijkheid ontstaan, en het is zo ongewoon, zo willekeurig, dat het lijkt alsof NASA een gigantisch spelshowwiel heeft gebruikt om het te bedenken: het ruimteagentschap kan (draaiwiel) een paar miljardairs (draaiwiel) gebruik SpaceX-technologie (draaiwiel) om een ​​nationale ruimteschat in een hogere baan te tillen en zo langer mee te laten gaan.

    NASA en SpaceX hebben deze week aangekondigd dat ze zullen onderzoeken of een SpaceX-ruimtevaartuig, het soort dat momenteel door mensen vliegt – zowel professionele astronauten als ruimtetoeristen – Hubble zou kunnen bezoeken, zich op de een of andere manier aan de telescoop zou kunnen bevestigen en deze vervolgens hoger kan brengen. Ze zullen ook overwegen of toekomstige SpaceX-missies Hubble kunnen bedienen, zoals NASA-astronauten dat deden voordat hun ritten naar een baan, de spaceshuttles, in 2011 met pensioen gingen. Het observatorium is niet zo kwiek als vroeger; een deel van de hardware is verslechterd of werkt niet meer, een aandoening die een astronoom me ooit omschreef als ‘elektronische artrose’. Een boost en wat reparaties zouden de levensduur verlengen, waardoor astronomen het voor veel meer jaren kunnen gebruiken dan ze hadden verwacht.

    Beide partijen waren er snel bij om erop te wijzen dat dit slechts een studie is, geen zekerheid. De onderzoeksinspanning zal naar verwachting ongeveer zes maanden duren, en hoewel NASA-experts zullen samenwerken met SpaceX-personeel, betaalt het ruimteagentschap niet voor het onderzoek en heeft het ook niet toegezegd de missie te helpen financieren als het gebeurt. Maar het feit dat deze discussies überhaupt plaatsvinden, is nog een teken dat de superrijken diep verankerd raken in allerlei aspecten van Amerika’s ruimtetoekomst. Eerst ontdekten miljardairs hoe ze hun eigen raketten en capsules konden bouwen. Nu proberen ze een nieuw soort ruimtefilantropie uit. Iedereen met een zwak voor ruimtespullen en genoeg geld om een ​​SpaceX-vlucht te kopen, kan mogelijk bijdragen aan, en zelfs veranderen, de koers van de Amerikaanse ruimteverkenning.

    De wannabe Hubble-redders zijn twee miljardairs. De eerste is natuurlijk Elon Musk, de oprichter van SpaceX, wiens bedrijf al jaren samenwerkt met NASA voor meerdere missies. In een spraakmakend voorbeeld ontwikkelt SpaceX een maanlander die toekomstige NASA-astronauten zouden gebruiken om voor het eerst sinds de Apollo-missies op de maan te landen. De tweede is Jared Isaacman, de zakenman die vorig jaar betaalde om zichzelf en drie anderen op een SpaceX-capsule te laten vliegen. Isaacman werkt samen met SpaceX om zijn eigen privé-ruimtevluchtprogramma te financieren, met een reeks missies in de komende jaren. “We zouden profiteren van alles wat binnen de commerciële ruimtevaartindustrie is ontwikkeld om mogelijk een missie uit te voeren – als de studie dit rechtvaardigt – met weinig of geen potentiële kosten voor de overheid”, zei Isaacman gisteren op een persconferentie. (SpaceX levert de technologie, maar Isaacman lijkt, op basis van zijn betrokkenheid, het tabblad op te nemen.)

    NASA zei dat SpaceX het bureau een paar maanden geleden met het idee benaderde, maar geen van beide partijen wilde onthullen wie het precies bedacht heeft en hoe die vroege gesprekken waren. De baan van een ruimtevaartuig op deze manier verhogen is nog nooit eerder gedaan, laat staan ​​op het dubbeltje van een miljardair, maar NASA-functionarissen klonken bijna opgelucht bij de gedachte. De interesse van SpaceX zou “eerlijk gezegd iets uit de geest halen” van mensen bij het bureau, vertelde Thomas Zurbuchen, het hoofd van wetenschappelijke missies bij NASA, aan verslaggevers. Een Hubble-stimulerende missie stond altijd op het verlanglijstje voor wetenschappers en ingenieurs bij NASA, dus het bureau lijkt te zeggen: waarom niet?

    Hubble, een glimmende bekende naam, is een duidelijke begunstigde van dit soort ruimtefilantropie, maar er zijn andere verouderde ruimtetelescopen die dezelfde soort zorg nodig zouden kunnen hebben. Eerder dit jaar zei een functionaris bij Northrop Grumman dat het bedrijf brainstormt over een dienstmissie naar Chandra, een 23 jaar oude NASA-telescoop die röntgenstraling van verre hemelbronnen detecteert. Net als Hubble zou het wat verfraaiing kunnen gebruiken.Zou een zeer rijke persoon die toevallig een sukkel is voor röntgenastronomie, het in plaats daarvan willen doen?

    Zelfs de nieuwste ruimtetelescoop van NASA, die deze zomer in gebruik werd genomen, zou ooit een SpaceX-huisbezoek kunnen ontvangen. De James Webb-ruimtetelescoop, die ongeveer een miljoen mijl van de aarde cirkelt, heeft genoeg brandstof om ongeveer 20 jaar te blijven werken. Toen ik vorig jaar Zurbuchen vroeg wat hij zou zeggen als iemand als Elon Musk zou aanbieden om het observatorium bij te tanken, zei de NASA-functionaris dat hij ervoor open zou staan. De nieuwste samenwerking tussen NASA en SpaceX suggereert dat Musk als individu helemaal niet betrokken hoeft te zijn bij soortgelijke toekomsten, alleen de lanceringsdiensten van zijn bedrijf. (Van zijn kant, Musk reageerde op het nieuws van de verrassende samenwerking met “Yay.”) Misschien zou een toekomstige ruimtenerd-miljardair een missie kunnen kopen die is ontworpen om eenvoudigweg naar een ter ziele gegane ruimtetelescoop te schuiven en het uitzicht in zich op te nemen alsof hij zich in een museum bevindt, voordat hij terugkeert huis.

    Het is nog niet duidelijk hoe een Hubble-missie zou kunnen werken en of er zelfs astronauten bij betrokken zouden zijn. In het verleden hebben NASA-functionarissen de mogelijkheid gesuggereerd om de activiteiten van Hubble uit te breiden door een autonome robotmissie te gebruiken om het observatorium in een hogere baan te tillen. Toen ik Jessica Jensen, vice-president van SpaceX voor klantoperaties en integratie, vroeg of een onbemande missie het werk zou kunnen doen, zei ze: “Er zou iets uit dit onderzoek kunnen komen dat zegt: Hé, het heeft geen zin om dit door een menselijke missie te laten doen.”

    Maar de gedachte aan een bemanning die de lucht in schiet om een ​​zwaaiende ruimtetelescoop te helpen redden, heeft zeker iets magisch, en daar is Isaacman zich ongetwijfeld van bewust. Hij is een man die ervan lijkt te genieten om ruimtevluchtrecords te herhalen en zijn eigen primeurs te stellen. Tijdens zijn volgende missie, die ergens volgend voorjaar gepland staat, wil Isaacman het record verbreken voor de hoogste ruimtevlucht in een lage baan om de aarde, ingesteld door Apollo-astronauten in de jaren zestig terwijl ze trainden voor maanmissies. Die missie zal naar verwachting ook de allereerste ruimtewandeling bevatten van iemand die geen professionele astronaut is, en ik heb het vermoeden dat Isaacman van de vierkoppige bemanning misschien degene is die het goed vindt om als eerste te gaan. Een privaat gefinancierde missie met hoge inzet naar Amerika’s favoriete ruimtetelescoop zou een nieuw soort prestatie zijn.

    Voor nu tuft Hubble voort, de zeldzame millennial die nog niet is opgebrand. De telescoop bevond zich 13 jaar geleden op een hoogte van ongeveer 350 mijl (565 kilometer) tijdens het laatste bezoek van de shuttle. Het is sindsdien ongeveer 19 mijl (30 kilometer) gedaald. Af en toe ervaart het een storing en glijdt het in de veilige modus, genietend van een beetje dommelen terwijl technici een oplossing bedenken om het weer online te krijgen. En als Hubble aan is, is hij aan; net deze week, de telescoop gevangen genomen de impact die plaatsvond toen een NASA-ruimtesonde doelbewust op een asteroïde sloeg.

    Eerder dit jaar vertelde Jim Jeletic, plaatsvervangend projectmanager van Hubble, me dat hij hoopte dat NASA met het ontwerp en de financiering zou komen om Hubble meer tijd te geven. Hij stelde zich zelfs voor dat toekomstige generaties, met technologie die geavanceerder is dan wat we nu hebben, een manier zouden kunnen bedenken om de telescoop in één stuk naar huis te brengen en in een museum te plaatsen. NASA zou waarschijnlijk geen miljoenen dollars en andere middelen mogen uitgeven om een ​​decennia oud stuk astronomische apparatuur op te halen en in het National Air and Space Museum te plakken. Maar misschien kan een miljardair het voor elkaar krijgen.

    .