Skip to content
Home » Visioenen van sterrenstelsels – Stanford Report

Visioenen van sterrenstelsels – Stanford Report

    Visioenen van sterrenstelsels - Stanford Report

    Enrique López Rodríguez groeide op omringd door sterren.

    Zijn geboorteplaats La Laguna ligt op Tenerife, onderdeel van een Spaanse vulkanische archipel voor de noordwestkust van Afrika, bekend als de Canarische Eilanden. Dankzij een combinatie van atmosferische en geografische factoren hebben de Canarische Eilanden enkele van de helderste nachthemels ter wereld.

    “Gewoon daar wonen en naar de lucht kijken – het is een uitnodiging om astronomie te doen,” zei López Rodríguez. “Ik heb het geluk gehad om daar op te groeien.”

    KIPAC-astrofysicus Enrique López Rodríguez staat voor het onderwijsobservatorium in de heuvels boven de golfbaan van Stanford. Krediet: Andrew Brodhead

    López Rodríguez is astrofysicus aan het Kavli Institute for Particle Astrophysics and Cosmology (KIPAC), een samenwerking tussen de Kavli Foundation, Stanford University en het Amerikaanse ministerie van Energie. Hij bestudeert hoe magnetische velden zowel de vorming en evolutie van sterrenstelsels beïnvloeden, als de groei van superzware zwarte gaten in het centrum van actieve sterrenstelsels. Zijn werk heeft hem over de hele wereld gebracht, en daarbovenop – hij heeft honderden uren door de stratosfeer gezweefd in SOFIA, een vliegend NASA-observatorium ingebouwd in een Boeing 747 – maar zijn passie voor astronomie begon op de grond in Tenerife.

    De Canarische Eilanden worden algemeen beschouwd als een van de beste plaatsen om sterren te kijken en hebben wettelijke bescherming om te voorkomen dat licht, radio en atmosferische vervuiling de observatoria verstoort. De eilanden zijn de thuisbasis van de grootste telescoop ter wereld en bieden onderdak aan een internationale astronomische onderzoeksgemeenschap. López Rodríguez groeide op minder dan anderhalve kilometer van het Instituut voor Astrofysica van de Canarische Eilanden, en de mysteries van de nachtelijke hemel hadden een onweerstaanbare aantrekkingskracht. Visioenen van sterrenstelsels, sterren en verre planeten boden een broodnodige ontsnapping voor een fantasierijk kind dat thuis met een moeilijke situatie te maken had.

    Toen López Rodríguez nog maar 11 jaar oud was, werd zijn vader veroordeeld tot meer dan tien jaar gevangenisstraf. Zijn moeder, die plotseling in haar eentje twee kinderen probeerde te onderhouden, stuurde hem naar zijn grootmoeder.

    “Ze was als mijn kamergenoot, beste vriend en matriarch allemaal samen”, zei López Rodríguez. “Door de steun van mijn oma en moeder kon ik doen wat ik nu doe. Ze zorgden voor de rustige omgeving die ik nodig had.”

    De grootmoeder van López Rodríguez wist niet altijd wat ze met hem aan moest, maar ze stimuleerde zijn interesse in astronomie. Op woensdag, als de kaartjes gratis waren, nam ze hem mee naar het Museum van Wetenschap en de Kosmos, niet ver van waar ze woonden in La Laguna. De interactieve natuurkunde- en wetenschappelijke tentoonstellingen in het museum voedden zijn verbeeldingskracht en gaven hem iets anders om zich op te concentreren, waardoor hij werd afgeleid van de abrupte veranderingen in zijn leven.

    “In een ruimte die oneindig is, zoals het universum, kun je er gewoon je neus in graven en al het andere vergeten”, zei López Rodríguez. “Als je begint te lezen over sterrenstelsels, of zwarte gaten, of planeten, gaat je geest naar verschillende plaatsen. Ik begon deze passie voor astronomie te kweken omdat het een kwestie was van ontsnappen aan al het andere.”

    López Rodríguez wist niet echt hoe een carrière in de astronomie eruit zou kunnen zien – niemand in zijn familie had meer dan een middelbare schoolopleiding. Zijn leraren vertelden hem dat de eerste stap een hbo-opleiding was, en Spanje bood beurzen aan voor studenten met een laag inkomen om naar de universiteit te gaan. Als hij aan de Universiteit van La Laguna en het gerenommeerde instituut voor astrofysica zou studeren, zou hij zijn geboorteplaats niet eens hoeven te verlaten.

    Maar op de middelbare school had hij moeite om zijn passie voor astronomie en natuurkunde om te zetten in academisch succes. López Rodríguez sloeg de meeste lessen over, kwam net op tijd om de stof te proppen en piepend door de eindexamens te komen met een voldoende. “Toen maakte ik me nergens zorgen over”, zei hij. “En ik wist ook dat ik geen goede cijfers nodig had om natuurkunde te studeren. Ik hoefde alleen maar te passeren.”

    Op de universiteit kon hij het roer omgooien en zich concentreren op zijn studie. Alles voelde nieuw en opwindend, en hij wist dat hij goede cijfers nodig had om zijn fellowship te behouden en zijn doel, astronoom te worden, te bereiken. Door zijn opleiding voort te zetten, kreeg hij ook een manier om opnieuw contact te maken met zijn vader. López Rodríguez nam deel aan een programma om elementaire wiskunde en natuurkunde te onderwijzen in de gevangenis waar zijn vader werd vastgehouden.

    “Ik ging er elk weekend heen. Ik heb een uur met de studenten in de gevangenis doorgebracht en daarna zat ik nog een half uur of 40 minuten op de patio met hem’, zei López Rodríguez. “Ik wilde tijd met hem doorbrengen, hem begrijpen en hem als volwassene leren kennen.”

    Uiteindelijk zouden de studies van López Rodríguez hem wegvoeren van Tenerife. Hij werd toegelaten tot een doctoraatsprogramma aan de Universiteit van Florida, en hoewel sommige van de projecten van zijn adviseur hem terug naar de Canarische Eilanden zouden brengen, was hij de eerste persoon in zijn familie die vertrok.

    Het hielp, zei López Rodríguez, dat hij de steun van zijn familie had. Zijn hele uitgebreide familie woonde in La Laguna en ze wilden allemaal dat hij zijn droom zou najagen, zelfs als geen van hen (inclusief López Rodríguez) echt begreep waar dit pad hem zou brengen.

    “Iedereen in de familie zei: ‘Het is het beste wat je kunt doen en dit is een unieke kans. Doe het, en als het niet werkt, heb je de familie hier. Je hebt een nest. En we komen er later wel achter’, zei hij.

    Antennestelsels

    De magnetische velden (stroomlijnen) van de meest nabije fusie tussen twee spiraalvormige sterrenstelsels, de antennestelsels. Deze waarnemingen laten zien hoe fusies de magnetische velden in het gas in en rond sterrenstelsels beïnvloeden. De antennestelsels tonen geordende magnetische veldstructuren van ~8,9 kpc (29.000 lichtjaar) die beide sterrenstelsels met elkaar verbinden, en in de getijdenstaart naar het intergalactische medium. Krediet: SA/Hubble/SOFIA/NASA/E. Lopez Rodriguez

    Gedurende zijn carrière heeft zijn werk hem naar Nederland, Japan, Texas en uiteindelijk Californië gebracht, waar hij gegevens van infraroodbeelden en andere hulpmiddelen gebruikt om de delen van het universum te onderzoeken die hij zich als kind alleen maar kon voorstellen op een eiland bij sterren.

    De interesse en kennis van López Rodríguez in polarimetrische instrumentatie, waarmee astronomen de kosmos kunnen bestuderen door gepolariseerd licht te detecteren en te meten, heeft de grenzen verlegd van de polarimeters in enkele van de grootste en meest geavanceerde telescopen ter wereld, waaronder SOFIA en Gran Telescopio Canarias in de Canarische Eilanden. Zijn ontdekkingen omvatten de detectie van magnetische velden in de dichtste gebieden van sterrenstelsels en hebben bijgedragen tot een beter begrip van hoe magnetische velden de krachtige radiojets kunnen versterken of zelfs creëren die worden geassocieerd met actieve sterrenstelsels – jets die op hun beurt kunnen helpen omringende sterrenstelsels te magnetiseren.

    Vanaf de tijd dat hij postdoc was, zette López Rodríguez zich ook in om ervoor te zorgen dat andere studenten dezelfde kans krijgen om een ​​plek voor zichzelf in de wetenschap te vinden. Hij helpt bij het leiden van een programma genaamd KIPAC en Español om Spaanssprekende studenten op lokale scholen te inspireren om astronomie of andere wetenschapsgebieden na te streven. Hij begeleidt minderheidsstudenten via het Cal-Bridge-programma en begeleidt ook eerder opgesloten studenten via een programma georganiseerd door mede-KIPAC-lid Susan Clark, een assistent-professor natuurkunde aan Stanford.

    Hoewel López Rodríguez de plaats heeft verlaten die hem op deze reis begon, zal Tenerife altijd een ongelooflijk belangrijk onderdeel van hem blijven. En vanuit zijn perspectief zal het altijd het beste uitzicht op de lucht hebben.

    Stanford Report onderzoekt de verhalen achter de nieuwsgierigheid en opwinding die aanzetten tot fundamentele ontdekkingen in de kunsten, geesteswetenschappen, sociale wetenschappen en wetenschappen.