Skip to content
Home » Wat de NASA-asteroïde DART-missie betekent voor de toekomst van de mensheid

Wat de NASA-asteroïde DART-missie betekent voor de toekomst van de mensheid

    Wat de NASA-asteroïde DART-missie betekent voor de toekomst van de mensheid

    Om 7:14 EDT maandagavond gebeurde er iets historisch voor de menselijke soort – en het vond plaats op meer dan 7 miljoen mijl van onze planeet.

    NASA’s Double Asteroid Redirection Test (DART) ruimtevaartuig is met succes in botsing gekomen met de asteroïde maantje Dimorphos, die om de grotere asteroïde Didymos cirkelt (vandaar de “dubbele asteroïde”). Het 1.250-pond DART-ruimtevaartuig raakte de asteroïde met ongeveer 14.760 mph – in de komende dagen zullen NASA-wetenschappers zich verdiepen in gegevens om erachter te komen hoeveel het momentum van Dimorphos door de botsing is veranderd, met aanvankelijke schattingen dat het 1 procent dichter bij Didymos.

    Dus waarom is dit een groot probleem? Om te beginnen is het succesvol raken van een asteroïde die slechts 560 voet breed is – of ongeveer de helft van de lengte van de Eiffeltoren – met een klein ruimtevaartuig dat bijna een jaar geleden vanaf de aarde werd gelanceerd, een triomf van extreem moeilijke astrofysica.

    Tot het moment van de botsing, die wereldwijd op NASA TV werd getoond, wisten missiecontrollers niet zeker of ze het doelwit zouden raken. Dus een pluim voor jullie, stalen raketmannen en -vrouwen van NASA’s Jet Propulsion Laboratory! Je hebt letterlijk de lucht bewogen!

    Naast de eer van de meest vooraanstaande ruimte-nerds van ons land, is de DART-missie echter de eerste keer dat de mensheid met succes heeft aangetoond dat ze zichzelf rechtstreeks kan beschermen tegen een groot natuurlijk existentieel risico, dat ongeveer net zo ingrijpend is als je kunt krijgen.

    Wat ooit hielp om de dinosauriërs van de aardbodem te vegen, en dat ons in de toekomst met uitsterven zou kunnen bedreigen, is nu in de gaten. De mensheid heeft het begin van een echte planetaire verdediging.

    Het universum probeert je te vermoorden

    Asteroïden – als ze toevallig met je planeet in botsing komen – kunnen heel, heel slecht nieuws zijn.

    Ongeveer 66 miljoen jaar geleden sloeg een asteroïde tussen de 10 en 10 mijl breed in de wateren van het schiereiland Yucatán, in de buurt van wat nu Chicxulub, Mexico is. De energie die vrijkwam bij de resulterende explosie had de kracht van 100 biljoen ton TNT, wat overeenkomt met 10 miljard Hiroshima-kernbommen. Mega-tsunami’s overspoelden de omliggende kusten en meer dan 1.000 kubieke mijl verdampt gesteente werd de lucht in geblazen.

    Thermische straling van de hete lucht veroorzaakte branden over de hele wereld. “Het was alsof ik in een oven zat met de grill aan,” vertelde Brian Toon, een atmosferische onderzoeker aan de Universiteit van Colorado Boulder, me voor mijn boek Eindtijd: een korte gids voor het einde van de wereld.

    Een puinwolk gevuld met zwaveldruppels overspoelde de atmosfeer en blokkeerde een groot deel van de warmte en het licht van de zon om het aardoppervlak te bereiken. De wereldwijde temperaturen daalden met maar liefst 50 graden Fahrenheit boven land, en de fotosynthese stopte bijna.

    Al met al was het een heel, heel slechte dag om een ​​dinosaurus te zijn, of wat dat betreft, zo ongeveer alles wat er op aarde leeft. Meer dan 75 procent van de soorten op aarde zou uitsterven in de laatste – tot nu toe tenminste – van de vijf grote uitstervingsgebeurtenissen van de planeet.

    Het goede nieuws is dat asteroïdebotsingen op de grootte en schaal van Chicxulub ongelooflijk zeldzaam zijn, en de kans dat er in een bepaald jaar, eeuw of millennia een gebeurt, is zeer, zeer, zeer onwaarschijnlijk.

    Maar ze kunnen gebeuren, en zelfs veel kleinere asteroïden kunnen aanzienlijke schade aanrichten, vooral als ze in de buurt van een dichtbevolkt gebied terechtkomen. In 1908 explodeerde een relatief kleine meteoor, misschien minder dan 30 meter in diameter, boven het aardoppervlak nabij Tunguska, Siberië. (Asteroïden zijn asteroïden wanneer ze in de ruimte rond de zon draaien, meteoren wanneer ze de atmosfeer van de aarde raken – waar de meeste verbranden als vallende sterren – en meteorieten als ze de oppervlakte bereiken.)

    De energie die vrijkwam bij de Tunguska-explosie was gelijk aan 15 megaton TNT – 1000 keer krachtiger dan de Hiroshima-bom. De schokgolf maakte bomen van meer dan 830 vierkante mijl plat. Gelukkig zijn bomen, net als nu, de belangrijkste bewoners van Siberië, maar als een meteoor ter grootte van Toengoeska zou exploderen boven een stad ter grootte van New York, zouden er miljoenen kunnen sterven.

    Toen de geologen Walter Alvarez en zijn vader Luis W. Alvarez in 1980 de onderwater-inslagkrater Chicxulub ontdekten en identificeerden als de waarschijnlijke boosdoener achter het uitsterven van de dinosauriërs, was het duidelijk dat ruimte-inslagen een existentiële bedreiging konden vormen voor het leven op aarde. In juli 1994 waren astronomen getuige van een botsing van de komeet Shoemaker-Levy 9 met Jupiter, waardoor een zichtbare deuk in de gasreus ontstond en het gevaar van ruimtevoorwerpen werd verdreven.

    Zoals de astrofysicus Neil deGrasse Tyson ooit zei: “Het universum is een dodelijke plaats. Bij elke gelegenheid probeert het ons te doden.” Dat roept de vraag op: wat gaan we eraan doen?

    Naar de lucht kijken

    Zelfs vóór de Shoemaker-Levy 9-botsing begon de bezorgdheid over de dreiging van bijna-aardse objecten (NEO’s) zoals asteroïden toe te nemen. In 1991 gaf een wet van het Huis de NASA opdracht om impactrisico en verdediging te bestuderen – hoe ze te volgen en hoe ze te stoppen.

    Maar toen de toenmalige vice-president Dan Quayle een idee voor de federale regering goedkeurde om telescopen te kopen om potentieel gevaarlijke asteroïden te volgen en aangepaste antiraketwapens van het Strategic Defense Initiative in een baan om de aarde te gebruiken om ze te vernietigen, werd het concept grotendeels weggelachen (ter verdediging van de critici). , werd Quayle beschouwd als een zeer onhoudbare politicus, hoewel hij volgens de huidige maatstaven in feite George Washington zou zijn.)

    De aanblik van Shoemaker-Levy 9 die een gat blaast in de grootste, slechtste planeet in het zonnestelsel, had echter een ontnuchterend effect. In 1998 – niet geheel toevallig, hetzelfde jaar waarin Hollywood asteroïde-wild werd met Diepe gevolgen ander Armageddon – NASA heeft zijn NEO-programma opgezet en zijn deelname aan de Spaceguard Survey drastisch opgeschaald, die tot taak had ten minste 90 procent van de potentieel gevaarlijke NEO’s groter dan 1 kilometer (0,62 mijl) te ontdekken en te volgen.

    Dit waren de rotsen die in theorie een stad of zelfs de menselijke soort zouden kunnen doden als ze groot genoeg waren – en als ze op het juiste moment en op de juiste plaats zouden raken.

    Dergelijk planetair toezicht is een doorslaand succes geweest. Wetenschappers denken dat ze 95 procent van de potentieel gevaarlijke NEO’s hebben geïdentificeerd, en geen enkele bevindt zich op een ramkoers met de aarde. (Omdat asteroïden, net als andere hemellichamen, voorspelbare paden door de ruimte volgen, kan hun beweging tientallen jaren in de toekomst met hoge nauwkeurigheid worden voorspeld.)

    Maar er is altijd een kleine kans dat we een grote missen, en slechts ongeveer tweederde van de asteroïden van meer dan 140 meter (459 voet) is geïdentificeerd en gevolgd. Het is duidelijk dat we de aarde niet kunnen verplaatsen als blijkt dat er een op ramkoers ligt. Maar de Newtoniaanse natuurkunde zegt dat als we genoeg kracht op de asteroïde zouden kunnen uitoefenen, we hem als een biljartbal zouden kunnen aanstoten en uit de weg kunnen schuiven. We moesten het gewoon proberen.

    Het kantoor van planetaire verdediging

    Betreed de DART-missie. NASA selecteerde Dimorphos – dat geen bedreiging vormt voor de aarde – als doelwit omdat zijn kleine formaat het mogelijk maakte dat zelfs een klein ruimtevaartuig, als het snel genoeg zou bewegen, zijn baan in de baan zou kunnen veranderen.

    (Hoe groter de asteroïde, hoe meer kracht je erop zou moeten uitoefenen. Iets wat Hollywood niet altijd helemaal goed begrijpt – wetenschappers hebben ooit berekend dat de bom die Bruce Willis en zijn dappere bende ruige nekken/astronauten gebruikten om een Texaanse asteroïde in Armageddon zou minstens 50 miljard megaton kinetische energie nodig hebben gehad, een miljard keer krachtiger dan de grootste atoombom ooit gebouwd. Dus Armageddon had die fout, samen met het idee dat het gemakkelijker zou zijn om olieboorders te leren astronauten te zijn dan astronauten om olieboorders te zijn, wat zelfs Ben Affleck besefte dat het een vergissing was.)

    “We beginnen aan een nieuw tijdperk van de mensheid, een tijdperk waarin we mogelijk de mogelijkheid hebben om onszelf te beschermen tegen zoiets als een gevaarlijke, gevaarlijke asteroïde-impact”, zei Lori Glaze, directeur van NASA’s Planetary Science Division, na de succesvolle missie .

    Er is een groot verschil tussen het afbuigen van een asteroïde van 560 voet en een asteroïde die groot genoeg is om de mensheid aannemelijk te bedreigen. DART laat ons echter zien dat deze methode kan werken, wat ons een stap dichter bij het permanent stoppen van het risico op asteroïden brengt.

    De mensheid wordt geconfronteerd met een toenemend aantal existentiële bedreigingen, en helaas kunnen ze niet allemaal worden verslagen door iets heel, heel hards te raken. Maar we hebben in ieder geval aangetoond dat we ons met niets meer dan waakzaamheid, wiskunde en een SpaceX Falcon 9-raket – oh, bedankt, Elon Musk – kunnen beschermen tegen een universum dat ons vaak dood lijkt te willen.

    Een versie van dit verhaal werd in eerste instantie gepubliceerd in de Future Perfect nieuwsbrief. Schrijf je hier in om je te abonneren!